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Warum isländische Wikinger mit Pferden begraben wurden

Warum isländische Wikinger mit Pferden begraben wurden

Archäologen in Island haben jahrzehntelang die Überreste von mehr als 350 Gräbern aus der Wikingerzeit untersucht. In ungefähr 150 von diesen wurden Zähne oder Knochen von Pferden gefunden. Genetiker und Archäologen haben nun die alte DNA von 19 Pferden in solchen Gräbern untersucht, und es stellte sich heraus, dass alle Pferde - bis auf eines - männlich waren.

Island war eine stark bewaldete, unbewohnte Insel, bis sich die Wikinger in den 870er Jahren dort niederließen. Die ersten Wikinger waren nach Geschichten in derLandnámabókAdlige mit ihren Familien, die nach Island reisten, um der harten Herrschaft des Königs Harald Fairhair zu entkommen. Um 930 war die Bevölkerung Islands bereits auf 9000 angewachsen, und angesichts dessen ist es verwunderlich, dass bisher nur 350 Gräber aus der Wikingerzeit gefunden wurden.

„Es sollte Tausende solcher Gräber geben“, sagt der Doktorand Albína Hulda Pálsdottir am CEES, Institut für Biowissenschaften an der Universität Oslo. Als Zooarchäologin ist sie Expertin für die Untersuchung von Tierresten aus archäologischen Ausgrabungen.

Die bescheidene Anzahl von Wikingergräbern macht es umso interessanter, die gefundenen zu studieren, in der Hoffnung, einen besseren Einblick in das Leben und Denken der Wikinger Islands zu erhalten. Und jetzt haben wir ein klareres Bild des Bestattungsrituals der Wikinger, da ein multidisziplinäres Forschungsteam aus Archäologen und Genetikern aus Island, Norwegen, Dänemark, Großbritannien und Frankreich die alte DNA (aDNA) von 19 Pferden untersucht hat, die in diesen Gräbern gefunden wurden.

„Es ist vernünftig zu glauben, dass ein Wikinger, der ein Pferd im Grab erhalten hat, ein gewisses Maß an Macht und Einfluss gehabt haben muss. Wir möchten daher mehr über diese Pferde erfahren, zum Beispiel, welches Geschlecht sie hatten “, sagt Pálsdottir.

Alte DNA enthüllte das Geschlecht der Pferde. Es ist jedoch nicht einfach, das Geschlecht von mehr als 1000 Jahre alten Knochenfragmenten und Zähnen von Pferden zu bestimmen. Männliche und weibliche Pferde sind sich in Größe und Aussehen ziemlich ähnlich. Zooarchäologen haben zuvor versucht, Pferdereste aus den Gräbern der Wikinger zu untersuchen, indem sie die Eckzähne und das Becken betrachteten, und sie fanden heraus, dass die meisten Pferde männlich waren - Hengste oder Wallache. Das Becken männlicher Pferde sieht ein wenig anders aus als das weiblicher Pferde, und in den meisten Fällen haben Männer große Eckzähne, während die meisten Stuten überhaupt keine Eckzähne haben.

„Diese morphologischen Geschlechtsbestimmungsmethoden können nicht immer angewendet werden, wenn die Skelette schlecht erhalten sind. Oft enthalten die Bestattungsreste keine Eckzähne oder Beckenknochen. Wir haben daher jetzt die Überreste von 19 Pferden aus Gräbern aus der Wikingerzeit in Island durch Analyse der in den Fragmenten erhaltenen alten DNA geschlechtert. Dann stellte sich heraus, dass 18 von ihnen männlich waren “, sagt Sanne Boessenkool - Sie arbeitet auch am CEES am Department of Biosciences.

Die Pferde in den Bestattungen waren in ihrer Blütezeit; Sie wurden daher nicht wegen Alter oder Krankheit begraben. Sanne Boessenkool, Biologin und Expertin für Evolution und Analyse antiker DNA, fügt hinzu, dass DNA-Überreste keine Antwort darauf geben können, ob die begrabenen männlichen Tiere Hengste oder Wallache (kastrierte Tiere) waren.

Hengste als Symbole der Macht

Der Polarfuchs, auch Polarfuchs genannt, war das einzige Landsäugetier, das in Island existierte, bevor sich Menschen dort niederließen. Dies änderte sich jedoch schnell, als die Wikinger ankamen und Tiere wie Hunde, Schafe, Kühe, Schweine, Ziegen, Hühner und Pferde importierten. Am Ende gab es in Island viele Pferde, und Archäologen waren sich daher nicht sicher, was es wirklich bedeutete, wenn ein Wikinger mit einem Pferd begraben wurde. Als sich jedoch herausstellte, dass 18 der 19 untersuchten begrabenen Pferde männlich waren, schien es eine bewusste Entscheidung gewesen zu sein, ein männliches Pferd in eine Beerdigung zu stecken.

„Man kann sich natürlich vorstellen, dass das Schlachten der männlichen und teilweise aggressiven männlichen Tiere Teil eines Bestattungsrituals gewesen sein muss, das Status und Macht vermitteln sollte“, erklärt der Archäologe Rúnar Leifsson von Die Kulturerbeagentur Islands (Minjastofnun Íslands). Er ist einer der Mitarbeiter des wissenschaftlichen Papiers, das jetzt in der Zeitschrift für Archäologische Wissenschaften.

„Zusätzlich zu den 19 begrabenen Pferden haben wir die Überreste von drei Pferden untersucht, die außerhalb von Gräbern gefunden wurden. Alle waren weiblich “, sagt Sanne Boessenkool. Diese Pferde hatten keine zeremonielle Beerdigung erhalten und wurden wahrscheinlich gefressen. Der Eindruck ist daher, dass männliche und weibliche Tiere einen unterschiedlichen Status hatten.

Neues Licht fällt auf Gräber

Es war eine Herausforderung, die Grabreste aus der Wikingerzeit in Island zu interpretieren, da viele der Gräber vor 50 bis 100 Jahren bei Straßenarbeiten oder anderen Bauprojekten gefunden wurden. In vielen Fällen wurden die Bestattungen nicht von einem Archäologen untersucht und nur ein kleiner Teil des gefundenen Materials wurde an das isländische Nationalmuseum zurückgeschickt. Daher sind die meisten Skelette unvollständig.

„Es fällt auf, dass wir fast ausschließlich Männer mittleren Alters in den Gräbern Islands finden. Es gibt fast keine Säuglinge oder Kinder und nur sehr wenige Frauen. Wir wissen nicht, wie der Rest der Bevölkerung begraben wurde. Vielleicht wurden sie in Sümpfen oder Seen gelegt oder im Meer versenkt “, erklärt Pálsdottir.

Auffällig ist auch, dass die Wikinger in Island offenbar ihre eigenen Bestattungsbräuche entwickelt haben. „In Skandinavien, wo die Wikinger Islands herkamen, war es üblich, die Toten einzuäschern“, schlägt Pálsdottir vor. „Aber wir finden auf Island keine Spuren von Feuerbestattung. Andere Wissenschaftler haben das Auftreten verschiedener Isotope in den Wikingerskeletten untersucht, und es stellte sich heraus, dass die gefundenen begrabenen Frauen im Erwachsenenalter nach Island gekommen sein müssen. Dies könnte darauf hindeuten, dass die Männer aus der ersten Siedlung Frauen aus Skandinavien nach Island gebracht haben. “

Die Wikinger dachten nicht wie wir

Sanne Boessenkool betont, dass wir unsere eigenen modernen kulturellen Ideen nicht widerspiegeln sollten, wenn wir versuchen, die Grabfunde aus der Wikingerzeit Islands zu interpretieren. Sie fügt hinzu: „Heute betrachten wir den Tod und eine Beerdigung als ein Ende, und dann mag es verschwenderisch erscheinen, einen großen Hengst zu schlachten, nur um ihn zu begraben. Aber wenn die damaligen Menschen an ein Leben nach dem Tod glaubten, dachten sie vielleicht, dass das Pferd eine Funktion hat. “

Pálsdóttir stimmt dem zu und weist darauf hin, dass „es heutzutage leicht ist, sich solche Rituale als eine Form der Machtdemonstration vorzustellen, vielleicht als„ auffälligen Konsum “, der Wohlstand und Status demonstrieren sollte, anstatt die tatsächlichen Bedürfnisse zu decken. Aber vielleicht haben die Wikinger ganz anders gedacht. “

Es wird darauf hingewiesen, dass der Begriff auffälliger Konsum zu der Zeit vom norwegisch-amerikanischen Ökonomen und Soziologen Thorstein Veblen eingeführt wurde, der der Ansicht war, dass die Motivation darin bestand, Macht und Wohlstand zu demonstrieren, anstatt die eigenen Wünsche und Bedürfnisse zu befriedigen.

Schädel auf Pfählen

In einigen Fällen konnten Forscher sehen, wie die Tiere getötet wurden, bevor sie in Wikingergräber gelegt wurden. „Wenn ein Pferdeschädel einen Bruch auf der Stirn hat, ist es sehr klar, dass er mit einem Schlag auf die Stirn geschlachtet wurde. Es gibt auch einige Fälle, in denen das Pferd enthauptet wurde, was bedeutet, dass der Kopf vom Rest des Körpers getrennt wurde. Ein interessantes Beispiel, das in unserer Studie nicht enthalten ist, stammt von der Farm in Hofstaðir im Norden Islands. Dort fanden Archäologen viele Rinderschädel mit Brüchen in der Stirn, die auf der Vorderseite, aber nicht auf der Rückseite Verwitterung zeigten “, sagt Pálsdóttir.

Der Archäologe folgerte, dass diese Tiere zeremoniell im Zusammenhang mit einem Fest getötet worden waren, bei dem Schädel außerhalb der Wikingerhalle auf Pfähle gesetzt wurden. Vielleicht als Zeichen der Warnung; Ein Feind kann zweimal überlegen, bevor er sich einer Wikingerfarm nähert, die von Schädeln auf Pfählen umgeben ist. Die Verwitterung deutet darauf hin, dass die Schädel lange genug ausgestellt sein müssen, damit das Wetter und der Wind ihre Spuren auf der Seite des Schädels hinterlassen können, die am stärksten exponiert war.

Die Vorfahren des Islandpferdes

Albína Hulda Pálsdottir und Sanne Boessenkool betonen, dass die Pferde, die in Island unter der Wikingerzeit existierten, nicht unbedingt genau das sind, was wir heute die Islandpferde nennen.

„Die Pferderassen, die wir heute haben, sind in den letzten 200 Jahren gezüchtet worden, aber die Pferdeknochen, die wir untersucht haben, sind natürlich viel älter. Wir können jedoch davon ausgehen, dass diese Pferde heute die Vorfahren der Islandpferde sind “, sagt Boessenkool.

Die Forscher am CEES arbeiten nun daran, die Überreste mehrerer Tierarten aus der Wikingerzeit mit alter DNA zu sexen. „Im Verlauf dieses Projekts haben wir eine einfache Methode zur Geschlechtsbestimmung unter Verwendung alter DNA entwickelt. Dies ist ein wichtiger Fortschritt, da es nicht möglich gewesen wäre, mehr als die Hälfte der Pferde in der Studie mit anderen Methoden zu sexen “, erklärt Boessenkool.

„Die Methode ist für alle Arten mit Geschlechtschromosomen ziemlich einfach anzuwenden, und wir haben gezeigt, dass die Methode robust ist. Wir brauchen auch nicht viel DNA, um sichere Ergebnisse zu erzielen. Wir erwarten daher, dass andere Forscher die in diesem Artikel vorgestellte Methode nutzen werden “, fügt sie hinzu.


Die meisten aDNA von Bakterien

Die Methode der Forscher wird im wissenschaftlichen Artikel ausführlicher beschrieben. Der erste Schritt besteht jedoch darin, einen Zahn oder einen Knochen auszuwählen, der dann gereinigt wird. Dann schneiden die Forscher ein wenig aus, das zu Pulver zerkleinert wird, und dann wird die DNA aus dem Pulver extrahiert. Die DNA wird dann unter Verwendung einer Methode analysiert, die als Shotgun-Sequenzierung bezeichnet wird. Dies impliziert, dass die Forscher die gesamte DNA in der Probe sequenzieren. Aber in einem Zahn aus der Wikingerzeit kann sich viel DNA befinden, die von anderen Organismen stammt:

„Der größte Teil der alten DNA, die wir finden, stammt nicht von Pferden! In einigen Fällen stammen sogar 99,5 Prozent von Bakterien oder undefinierten Organismen “, sagt Boessenkool.

Sanne Boessenkool und Albína Hulda Pálsdottir haben viele gute Erfahrungen mit der interdisziplinären Zusammenarbeit im Projekt gemacht. „Interdisziplinäre Arbeit ist schwierig, nicht zuletzt, weil Biologen und Archäologen auf unterschiedliche Weise unterschiedliche Sprachen sprechen und wissenschaftliche Artikel auf unterschiedliche Weise schreiben. Aber wenn wir uns wirklich darauf einlassen und uns anstrengen, wie wir es hier getan haben, können wir recherchieren und Dinge finden, die keiner von uns alleine hätte tun können “, sagt Pálsdottir.

Dieser Artikel wurde freundlicherweise von der Universität Oslo zur Verfügung gestellt. Der Artikel „Sexing von Pferden aus der Wikingerzeit aus Bestattungs- und Nichtbestattungsstätten in Island unter Verwendung antiker DNA“ von Heidi Nistelberger, Albina Hulda Pálsdóttir, Bastiaan Star, Rúnar Leifsson, Agata T. Gondek, Ludovic Orlando, James H. Barrett, Jón Hallsteinn Hallsson und Sanne Boessenkool sind in der veröffentlicht Zeitschrift für Archäologische Wissenschaften.

Top Image: Moderne Islandpferde sind wahrscheinlich Nachkommen der Pferde, die vor mehr als 1000 Jahren von Wikingern begraben wurden. Foto: Albina Hulda Pálsdottir