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Kolossaler Kopf von Kaiser Nero

Kolossaler Kopf von Kaiser Nero


Koloss von Nero

Eine riesige Bronzestatue von Nero. Es war das Werk von Zenodorus, einem Griechen, und wurde von Nero selbst im Vestibül der Domus Aurea (dem "Goldenen Haus", Neros großem Privatpalast im Zentrum der Stadt) errichtet. Nach Neros Tod wurde sie in eine Sonnenstatue verwandelt. Commodus (161-192) n. Chr. legte sein eigenes Gesicht auf die Statue. Als Hadrian im Bereich des Vestibüls von Neros inzwischen abgerissenem Palast den Venus- und Rom-Tempel baute, verlegte er die Statue neben das Kolosseum. Es ist auf antiken Münzen abgebildet, aber ansonsten ist bis auf den Sockel keine Spur von einem der beeindruckendsten und teuersten Monumente der Stadt erhalten.


War Nero ein Held? Auf der Suche nach der Rehabilitierung des geschmähten römischen Kaisers enthüllt das British Museum die Politik der Doppelzüngigkeit

In den Jahren, nachdem Kaiser Nero zum Feind des römischen Staates erklärt wurde und Selbstmord beging, um einer Verhaftung durch seine eigenen Soldaten zu entgehen, nutzten mehrere Betrüger Gerüchte aus, dass er immer noch im Exil lebte. Dass irgendjemand mit einem Mann verwechselt werden sollte, dessen Name gleichbedeutend mit Schurkerei war – und dass einige dieser Prätendenten eine Gefolgschaft von Bürgern anziehen sollten, die wünschten, der Selbstmord des Kaisers sei eine Erfindung seiner Feinde – deutet darauf hin, dass Nero nicht so allgemein beschimpft wurde wie Generationen von Schulkindern wurden zum Glauben gebracht.

Könnte es sein, dass der Herrscher mit dem schlechtesten Rap der Geschichte tatsächlich ein Verdienst hatte? Fast zwei Jahrtausende nach Neros Tod hat das British Museum diese konträre Position in einer epischen Demonstration des Reputationsmanagements eingesetzt. Obwohl Der Mann hinter dem Mythos kommt viel zu spät, um Neros Schicksal in irgendeiner Weise umzukehren, die Bemühungen, seine Bilanz zu überprüfen, sind beeindruckend und könnten in diesem Zeitalter der überparteilichen politischen Übertreibung nicht zeitgemäßer sein.

Kopf des Nero, 50–100 n. Chr. (mit späteren Restaurierungen) Marmor. Musei Capitolini, Sala Imperatori, Rom

Nero war der letzte in der Erblinie von Kaiser Augustus, einem Neffen des Kaisers Claudius, der angeblich die eigenen Nachkommen seines Onkels mörderisch ausmanövriert hat, um im Alter von sechzehn Jahren den Thron zu besteigen. Während seiner dreizehneinhalbjährigen Regierungszeit soll er Rom verbrannt haben – und dabei rumgebastelt zugesehen haben, wie es brennen sah – nur um Platz für einen Palast zu schaffen, der so groß wie die Stadt selbst war. Er soll auch andere abscheuliche Taten begangen haben, von sexuellen Übertretungen bis hin zum Singen bei öffentlichen Wettbewerben. Die letzte dieser Anschuldigungen, die höchstwahrscheinlich wahr war, war besonders vernichtend, weil sie sein unangemessenes Verlangen nach Popularität offenbarte.

In der Erzählung des British Museum war Neros Populismus nicht nur eine Hauptursache für sein Verderben, sondern auch ein Hauptgrund, warum sein Ruf nach seinem Tod jahrzehntelang immer wieder geplündert wurde, was seinen Namen schließlich für alle Dinge unedel machte.

Wie die Ausstellung und das begleitende Buch verraten, war Nero nicht in der Hauptstadt, als er im Dienste der Stadtplanung Brandstiftung begangen haben soll. Nach seiner Rückkehr scheint er auch ziemlich kompetent und menschlich gewesen zu sein, beaufsichtigte den Bau neuer Wohnungen mit nicht brennbaren Materialien und beherbergte einige Obdachlose auf dem Gelände des Kaiserpalastes. Nur eine Fehleinschätzung stellte sich als nicht ganz so unbedeutend heraus: Auf der Suche nach einer Gruppe, die für die Feuersbrunst verantwortlich gemacht – und als Beschwichtigung für die Götter und seine Mitrömer bestraft werden sollte – schlachtete er Mitglieder einer obskuren monotheistischen Sekte, die als Christen bekannt sind. Verständlicherweise hat ihm die Sekte nie verziehen – und nie vergessen.

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Aber es waren nicht die Christen, die Nero in den Tod getrieben oder die Bedingungen festgelegt haben, unter denen wir ihn heute kennen. All das war der römischen Elite zu verdanken. Vor allem Senatoren hatten ein leidiges Verhältnis zum Kaiser. Sein Gesang, seine Theatralik und sein Wagenrennen beleidigten ihren Anstand, während er auch die Verehrung der Plebs einbrachte und das prekäre Machtgleichgewicht bedrohte. In dieser Atmosphäre mag sogar sein bewundernswerter Umgang mit dem Feuer gegen ihn gezählt haben. Nero mag ironischerweise zu seinem eigenen Besten zu geliebt worden sein.

Das British Museum versucht nicht, Nero reinzuwaschen. Neben seinem Völkermord an den frühen Christen und zahlreichen Morden an politischen Gegnern war er wirklich größenwahnsinnig und prahlerisch. Während sein neuer Palast nicht ganz bis an die Stadtgrenzen reichte, war die Domus Aurea mit genug Gold und Juwelen übersät, um den Trump Tower wie ein Mietshaus aussehen zu lassen. (Die archäologischen Überreste der Domus Aurea werden bald wieder über einen eleganten neuen Eingang zugänglich sein, der von Stefano Boeri Architetti entworfen wurde. Obwohl das Gold und die Edelsteine ​​längst verschwunden sind, ist es immer noch ein beeindruckender Raum.)

Alles in allem waren Neros Unmoral und Extravaganz nach römisch-kaiserlichen Maßstäben fast unbedeutend. Der interessanteste Aspekt der Ausstellung im British Museum besteht darin, zu zeigen, wie die Fakten gesponnen wurden, warum sie übertrieben wurden, wie die Übertreibungen an Bedeutung gewannen und warum das Bild mit ausreichender Intensität beibehalten wurde, damit Nero einer der wenigen alten Herrscher ist, die noch immer Namenserkennung haben.

Marmorporträt von Nero (Typ IV), Italien, 64–68 n. Chr. Foto von Renate Kühling. Mit freundlicher Genehmigung des Staates. [+] Antikensammlungen und Glyptothek, München.

Staatliche Antikensammlungen und Glyptothek

Ein wichtiger Punkt ist, dass die meisten der führenden Schriftsteller des Römischen Reiches der Senatorenklasse angehörten. Mit anderen Worten, es gab einen Interessenkonflikt seitens Historikern wie Tacitus (obwohl Tacitus seine Annalen und Geschichten Jahrzehnte nach Neros Tod). Ein weiterer wichtiger Punkt ist, dass die Literatur der Zeit von den vituperatio, eine rhetorische Technik, die Übertreibung förderte und Konfabulation duldete, solange sie mit dem angeblichen moralischen Status der angegriffenen Person vereinbar war. (Zum Beispiel könnten sexuelle Übertretungen fälschlicherweise jemandem zugeschrieben werden, der der politischen Korruption beschuldigt wird. Die Metapher wurde als Tatsache behauptet und wörtlich durch einen unausgesprochenen Glauben an etwas akzeptiert, was man am besten als poetische Transsubstantiation beschreiben könnte.) Ein dritter wichtiger Punkt ist, dass Autorität durch Wiederholung gewachsen ist unabhängig vom tatsächlichen Wahrheitswert. (Die allgemein akzeptierte Erzählung von Neros Leben, die durch Schriftsteller wie Tacitus zurückverfolgt wurde, entstand aus einem anonymen posthumen Stück über Nero, das ungefähr so ​​zuverlässig war wie ein QAnon-Post.)

Das alles wirkt recht modern. Obwohl das British Museum wenig Interesse an historischen Vergleichen zeigt (abgesehen von einem Cameo-Auftritt Ludwigs XIV.), ist die Ausstellung für das, was sie über die Gegenwart aufdecken kann, mindestens ebenso wichtig wie für das, was sie aus der Vergangenheit exhumiert.

Einige Aspekte der Geschichte bestätigen, was Medienkommentatoren regelmäßig behaupten, und verleihen ihren Behauptungen historisches Gewicht. So stärkt die unaufhörliche Wiederholung von Gerüchten in den sozialen Medien deren Plausibilität in den Köpfen der Leser und führt dazu, dass unterschiedliche Zielgruppen unvereinbar unterschiedliche Wahrnehmungen der Realität haben. Dieses Schisma ist eine wichtige Ursache für Überparteilichkeit. Zu sehen, was im antiken Rom geschah, kann den Menschen helfen, wahrzunehmen, was in ihren eigenen Peergroups vor sich geht.

Andere Aspekte von Neros Notlage können neue Einblicke in die aktuelle Kultur bringen. Obwohl die vituperatio nicht mehr in Rhetorikschulen gelehrt wird, machen Politiker regelmäßig falsche Behauptungen über Gegner unter dem Deckmantel einer Metapher, die sich im Gedächtnis der Zuhörer in Tatsachen verwandelt. Offensichtliche Lügen zu widerlegen ist für demokratisches Regieren von entscheidender Bedeutung, aber die größere Gefahr kann in unkontrollierten falschen Eindrücken liegen.

Trotz des beeindruckenden Reputationsmanagements des British Museum ist Nero kein Held. Doch seine Geschichte lässt sich nicht mehr auf eine Karikatur reduzieren – und sein Vermächtnis könnte nur dazu beitragen, unsere heutige Verbrennung der Demokratie einzudämmen.


Kolossaler Kopf von Kaiser Nero - Geschichte

Nero war der 5. Kaiser von Rom und der letzte der ersten Dynastie Roms, der Julio-Claudianer, gegründet von Augustus (dem Adoptivsohn von Julius Caesar). Nero ist als einer der berüchtigtsten Herrscher Roms bekannt, berüchtigt für seine Grausamkeit und Ausschweifung. Er kam 54 n. Chr. an die Macht im Alter von nur 16 Jahren und starb im Alter von 30 Jahren. Er regierte in einer Zeit großer sozialer und politischer Veränderungen und überwachte bedeutsame Ereignisse wie den Großen Brand von Rom und Boudicas Rebellion in Großbritannien. Er soll seine Mutter und zwei seiner Frauen getötet haben, sich nur um seine Kunst gekümmert und nur sehr wenig Interesse daran gehabt, das Reich zu regieren.

Aber was wissen wir wirklich über Nero? Können wir die Skandalgeschichten späterer Autoren von der Realität seiner Herrschaft trennen?

Das meiste, was wir über Nero wissen, stammt aus den überlieferten Werken von drei Historikern – Tacitus, Suetonius und Cassius Dio. Ihre Berichte, die alle Jahrzehnte nach Neros Tod geschrieben wurden, haben unser Verständnis der Herrschaft dieses Kaisers lange geprägt. Diese Autoren und ihre Quellen waren jedoch weit davon entfernt, unparteiische Erzähler zu sein, die objektive Berichte über vergangene Ereignisse präsentieren, sondern mit einer sehr klaren Agenda im Hinterkopf. Neros Untergang führte zu einer Zeit des Chaos und des Bürgerkriegs – eine, die erst endete, als eine neue Dynastie die Macht übernahm, die Flavier. Autoren, die unter den Flaviern schrieben, hatten alle ein Interesse daran, die neue Herrscherfamilie zu legitimieren, indem sie den letzten der Julio-Claudianer im schlechtesten Licht darstellten und die Geschichte in Propaganda verwandelten. Diese Berichte wurden zu den „historischen“ Quellen, die von späteren Historikern verwendet wurden, und verewigten somit ein fabriziertes Bild von Nero, das bis in die Gegenwart überlebt hat.

Geburt und frühe Jahre

Nero wurde am 15. Dezember 37 n. Chr. als Lucius Domitius Ahenobarbus geboren.

Er war der Sohn von Gnaeus Domitius Ahenobarbus und Agrippina der Jüngeren. Sowohl Gnaeus als auch Agrippina waren die Enkel des Augustus und machten damit Nero Augustus zum Ur-Ur-Enkel mit starkem Machtanspruch.

Nero war erst zwei Jahre alt, als seine Mutter ins Exil geschickt wurde, und drei, als sein Vater starb. Sein Erbe wurde ihm genommen und er wurde zu seiner Tante geschickt. Neros Schicksal änderte sich jedoch erneut, als Claudius Kaiser wurde, das Eigentum des Jungen wieder herstellte und seine Mutter Agrippina aus dem Exil zurückrief.

13 Jahre – Adoption

49 n. Chr. heiratete Kaiser Claudius Agrippina und adoptierte Nero im folgenden Jahr. An dieser Stelle änderte Lucius Domitius Ahenobarbus seinen Namen in Nero Claudius Caesar Drusus Germanicus. In der Römerzeit war es normal, Ihren Namen bei der Adoption zu ändern und Ihren Familiennamen zugunsten des Ihres Adoptivvaters aufzugeben. Nero war ein gebräuchlicher Name unter Mitgliedern der claudischen Familie, insbesondere im Zweig von Claudius.

Nero und Agrippina boten Claudius eine politisch nützliche Verbindung zurück zu Augustus und stärkten seine Position.

Claudius schien Nero seinem leiblichen Sohn Britannicus vorzuziehen und markierte Nero als designierten Erben.

16 Jahre – Kaiser

Als Claudius 54 n. Chr. starb, wurde Nero nur zwei Monate vor seinem 17.

Da er sowohl von der Armee als auch vom Senat unterstützt wurde, verlief sein Aufstieg zur Macht reibungslos. Seine Mutter Agrippina übte vor allem zu Beginn seiner Herrschaft einen maßgeblichen Einfluss aus.

21 Jahre alt – Agrippinas Mord

Die römischen Historiker Tacitus, Suetonius und Cassius Dio behaupten alle, dass Nero, der Agrippinas Einmischung satt hatte, beschlossen hatte, sie zu töten.

Angesichts des Mangels an Augenzeugen kann nicht festgestellt werden, ob und wie dies geschah. Dies hinderte Historiker jedoch nicht daran, dramatische Geschichten über Agrippinas Ermordung zu erfinden und behaupteten, Nero habe versucht (und scheiterte), sie mit einem zum Sinken konstruierten Boot zu töten, bevor er seine Männer schickte, um die Arbeit zu erledigen.
Agrippina hat ihnen angeblich gesagt, sie sollen sie in den Leib stechen, der Nero gebar, ihre letzten Worte waren eindeutig von Bühnenstücken übernommen.

Es ist durchaus möglich, wie von Nero selbst behauptet, dass Agrippina sich entschied (oder eher gezwungen wurde), sich das Leben zu nehmen, nachdem ihre Verschwörung gegen ihren Sohn aufgedeckt wurde.

Mit 23 Jahren – Boudicas Revolte

Zu Beginn seiner Herrschaft hatte Nero mit einer Rebellion in der neu eroberten Provinz Britannien zu kämpfen.

Zwischen 60 und 61 n. Chr. führte Königin Boudica vom Stamm der Iceni eine Revolte gegen die Römer, griff wichtige römische Siedlungen an und verwüstete sie. Die möglichen Ursachen für die Rebellion waren zahlreich – die Gier der Römer, die neu eroberten Gebiete auszubeuten, der Rückruf von Krediten an lokale Führer, anhaltende Konflikte in Wales und vor allem Gewalt gegen die Familie von Prasutagus, Boudicas Ehemann und König von die Iceni.

Boudica und die Rebellen zerstörten Colchester, London und St Albans, bevor sie von römischen Truppen schwer besiegt wurden. Nach dem Aufstand führte der Gouverneur von Großbritannien Suetonius Paulinus härtere Gesetze gegen die Briten ein, bis Nero ihn durch den versöhnlicheren Gouverneur Publius Petronius Turpilianus ersetzte.

Mit 24 Jahren – Hinrichtung von Octavia

Die Ehe zwischen Nero und Octavia, damals 15 und 13/14 Jahre alt, wurde von ihren Eltern arrangiert, um Neros Anspruch auf den Thron weiter zu legitimieren. Octavia war die Tochter des Kaisers Claudius aus einer früheren Ehe. Als Claudius Agrippina heiratete und ihren Sohn Nero adoptierte, wurden Nero und Octavia Bruder und Schwester. Um ihre Ehe zu arrangieren, musste Octavia in eine andere Familie adoptiert werden.

Ihre Ehe war keine glückliche. Nach alten Schriftstellern hatte Nero verschiedene Affären, bis seine Geliebte Poppaea Sabina ihn davon überzeugte, sich von seiner Frau scheiden zu lassen. Octavia wurde zuerst verbannt und dann 62 n. Chr. wegen Ehebruchs hingerichtet. Nach alten Schriftstellern verursachten ihre Verbannung und ihr Tod große Unruhe in der Öffentlichkeit, die mit der pflichtbewussten Octavia sympathisierte.

Außer Neros Leidenschaft für Poppaea wurden keine weiteren Motive für Octavias Tod genannt, und wir werden wahrscheinlich nie erfahren, was bei Gericht passiert ist. Die Tatsache, dass Octavia keinen Erben zeugen konnte, während Poppaea mit Neros Tochter schwanger war, spielte wahrscheinlich eine wichtige Rolle bei der Entscheidung über Octavias Schicksal.

26 Jahre – Großer Brand von Rom

Am 19. Juli 64 n. Chr. brach in der Nähe des Circus Maximus ein Feuer aus. Die Flammen erfassten bald die gesamte Stadt Rom und das Feuer wütete neun Tage lang. Nur vier der 14 Bezirke der Hauptstadt blieben verschont, drei wurden komplett zerstört.

Rom war bereits von Flammen zerstört worden – und würde es in seiner langen Geschichte erneut sein –, aber dieses Ereignis war so schwerwiegend, dass es als das Große Feuer von Rom bekannt wurde.

Spätere Historiker machten Nero für das Ereignis verantwortlich und behaupteten, er habe die Hauptstadt in Brand gesetzt, um Land für den Bau eines riesigen neuen Palastes zu räumen. Laut Suetonius und Cassius Dio nahm Nero den Blick auf die brennende Stadt von der kaiserlichen Residenz auf, während er die Leier spielte und vom Untergang Trojas sang. Diese Geschichte ist jedoch frei erfunden.

Tacitus, der einzige Historiker, der zur Zeit des Großen Brandes von Rom tatsächlich am Leben war (obwohl erst 8 Jahre alt), schrieb, dass Nero nicht einmal in Rom war, als das Feuer ausbrach, sondern in die Hauptstadt zurückkehrte und die Hilfsmaßnahmen leitete.

27 Jahre alt – Tod von Poppaea

Tacitus, Suetonius und Cassius Dio beschreiben Nero als geblendet von der Leidenschaft für seine Frau Poppaea, doch sie beschuldigen ihn, sie getötet zu haben, angeblich indem er sie in einem Wutausbruch während der Schwangerschaft getreten hat.

Interessanterweise ist der Tod schwangerer Frauen von wütenden Ehemännern ein wiederkehrendes Thema in der antiken Literatur, das verwendet wird, um die (selbst-)zerstörerischen Tendenzen von Autokraten zu erforschen. Der griechische Schriftsteller Herodot erzählt die Geschichte, wie der Perserkönig Kambyses seiner schwangeren Frau in den Bauch getreten und sie getötet hat. Eine ähnliche Episode wird von Periander, dem Tyrannen von Korinth, erzählt. Nero ist nur einer von vielen angeblich „verrückten“ Tyrannen, für die diese literarische Konvention verwendet wurde.

Poppaea starb wahrscheinlich an Komplikationen im Zusammenhang mit ihrer Schwangerschaft und nicht durch Neros Hände. Sie erhielt ein aufwendiges Begräbnis und wurde vergöttert.

28 Jahre alt – der goldene Tag

Das Partherreich, das sich auf den Großraum Iran konzentrierte, war eine große politische und kulturelle Macht und ein langjähriger Feind Roms. Die beiden Mächte kämpften seit langem um die Kontrolle über den Pufferstaat Armenien und während der Herrschaft Neros entzündeten sich erneut offene Konflikte. Der Partherkrieg begann 58 n. Chr. und endete nach anfänglichen Siegen und Rückschlägen 63 n. Chr., als eine diplomatische Lösung zwischen Nero und dem Partherkönig Vologases I.

Laut dieser Vereinbarung sollte Tiridates, der Bruder des Partherkönigs, über Armenien herrschen, aber erst nachdem er den ganzen Weg nach Rom gereist war, um von Nero gekrönt zu werden.

Die Reise dauerte 9 Monate, das Gefolge des Tiridates umfasste 3.000 parthische Reiter und viele römische Soldaten. Die Krönungszeremonie fand im Sommer 66 n. Chr. statt und der Tag wurde mit viel Pomp gefeiert: Das ganze Volk Roms sah den neuen König von Armenien vor Nero knien. Dies war der Goldene Tag von Neros Herrschaft

30 Jahre alt – Tod

68 n. Chr. rebellierte Vindex, der Gouverneur von Gallien (Frankreich), gegen Nero und erklärte seine Unterstützung für Galba, den Gouverneur von Spanien. Vindex wurde in der Schlacht von Truppen besiegt, die Nero treu waren, doch Galba begann, mehr militärische Unterstützung zu gewinnen.

Zu diesem Zeitpunkt verlor Nero die Unterstützung des römischen Volkes aufgrund einer Getreideknappheit, die von einem rebellischen Kommandanten verursacht wurde, der die lebenswichtige Lebensmittelversorgung von Ägypten in die Hauptstadt kürzte. Vom Volk verlassen und vom Senat zum Staatsfeind erklärt, versuchte Nero aus Rom zu fliehen und beging schließlich Selbstmord.

Nach seinem Tod wurde Neros Andenken verurteilt (eine Praxis namens damnatio memoriae) und die Bilder des Kaisers wurden zerstört, entfernt oder überarbeitet. Trotzdem wurde Nero ein teures Begräbnis gegeben und lange Zeit schmückten die Leute sein Grab mit Blumen, manche glaubten sogar, er lebe noch.

Nach Neros Tod kam es zum Bürgerkrieg. Am Ende des sogenannten „Jahres der Vier Kaiser“ (69 n. Chr.) wurde Vespasian Kaiser und begründete eine neue Dynastie: die Flavier.

War Nero ein Tyrann?

Nero war ein junger Herrscher, der versuchte, seine Position in einem relativ neuen und instabilen politischen System zu verhandeln, in dem monarchische (der Kaiser) und republikanische (der Senat) Elemente nebeneinander saßen. Während der Kaiser an Macht und Autorität alle übertraf, musste der äußere Anschein einer Monarchie vermieden werden. Die Kaiser mussten daher die Rolle des Senats zumindest formal anerkennen. Dieser traditionelle Rat, dem nur die Mitglieder der Aristokratie angehörten, hatte lange Zeit eine wichtige Rolle in der Regierung Roms gespielt. Mit dem Bürgerkrieg und dem Ende der Republik wurde die senatorische Macht jedoch stark geschwächt.

Nero, wie andere Kaiser vor und nach ihm, gerieten oft in Konflikt mit dem Senat, seine überlegene Autorität widersprach den Ansichten dieser traditionellen aristokratischen Versammlung, die langsam, aber unwiderlegbar an Macht verlor. Nero wurde von alten Historikern der senatorischen Elite als verrückter Tyrann dargestellt, aber wir sollten bedenken, dass sie alles andere als unparteiisch waren. Es ist nicht verwunderlich, dass Mitglieder dieser Gruppe, als sie über Nero schrieben, darauf bedacht waren, ihn im schlechtesten Licht darzustellen.

Betrachtet man jedoch die unteren Schichten, ergibt sich ein ganz anderes Bild. Eine Reihe von Graffiti, die in Rom gefunden wurden, hageln Nero und sein Name ist der am häufigsten auf den Mauern der Stadt gefundene, mehr als jeder andere julisch-claudische Kaiser oder die Flavier, die nach ihm kamen.

Wenn wir uns Rom zuwenden, sehen wir, wie sein Handeln den Menschen in der Hauptstadt zugute kam. Nero baute prächtige öffentliche Bäder und sorgte durch den Bau einer großen Markthalle und die Verbesserung der Verbindungen zwischen Rom und seinem Hafen dafür, dass sein Volk Zugang zu Nahrung hatte. Nero sorgte nicht nur dafür, dass die Menschen lebensnotwendig wurden, sondern versorgte sie auch mit Unterhaltungsmöglichkeiten wie einem heute verlorenen hölzernen Amphitheater. Auch die neuen Bauvorschriften, die er nach dem Großen Brand einführte, verbesserten die Lebensbedingungen der Menschen in Rom drastisch.

Mehr über Rom im ersten Jahrhundert n. Chr. erfahren Sie in unserem Reiseführer-Blog für historische Städte.

Es ist schwer zu verstehen, was gewöhnliche Leute über Nero dachten, da sie nur sehr wenige Spuren hinterlassen haben. Die parteiischen Ansichten der römischen Elite prägten schließlich unser Verständnis der Vergangenheit.

„Schlechte“ Kaiser in der römischen Geschichte

Basierend auf den Berichten antiker Historiker würde es uns schwer fallen zu entscheiden, wer der schlimmste römische Kaiser war. War es Caligula, der angeblich sein Pferd zum Konsul machen wollte und sich selbst für einen Gott hielt? Oder der autokratische Domitian, der Verschwörungen gegen ihn fürchtete und viele führende Bürger seiner Zeit hinrichtete oder verbannte? Vielleicht der grausame Commodus, der sich einen neuen Herkules vorstellte und als Gladiator in der Arena kämpfte? Auch Caracalla ist ein guter Kandidat: Er ließ seinen eigenen Bruder ermorden, damit er allein regieren konnte, und er vernichtete alle seine Gegner.

Nero war nur einer von vielen „schlechten“ Kaisern, die als tyrannisch, rücksichtslos und danach strebend, als Götter betrachtet zu werden, beschrieben wurden. Die Ähnlichkeit dieser Vorwürfe sollte nicht überraschen, wenn man bedenkt, dass sie alle von unzufriedenen Senatoren erhoben wurden, um ihre politischen Feinde zu verleumden. Auch Augustus, der Inbegriff des guten Kaisers, hatte keinen makellosen Ruf. Sein Aufstieg zur Macht war blutig, wie die Verbotsliste bezeugt, die er mit Mark Anton und Lepidus unterzeichnete, mit denen er damals Rom regierte.

Wie urteilen wir dann? Ist sinnlose Grausamkeit schlimmer als kalkulierte Rücksichtslosigkeit? Und wie können wir Fakten von Fiktion unterscheiden, da das, was wir über diese Kaiser wissen, aus Quellen stammt, die alles andere als unparteiisch sind?

Entscheiden Sie selbst, ob Nero ein Tyrann oder Opfer einer bösartigen Propaganda war Nero: der Mann hinter dem Mythos (27. Mai–24. Oktober 2021).

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Der berüchtigte Nero

Fast jeder hat davon gehört, dass Nero "fummelte, während Rom brannte". Die wahre Geschichte von The Great Fire of 64 wird diskutiert, aber viele glauben, dass Nero das Feuer begonnen hatte, um sein monumentales "Goldenes Haus" zu bauen. Es gab Berichte, dass Nero in einem Bühnenkostüm einen Turm bestieg und die Leier spielte, während er über "die Schönheit der Flammen" jubelte. Danach versuchte Nero, die christliche Bevölkerung als Sündenböcke zu benutzen und sie für das Feuer verantwortlich zu machen, um die Menge der obdachlosen Römer zu beruhigen. Trotz der Gräueltaten, die er an dieser Bevölkerung angerichtet hatte, waren die Leute überzeugt, dass Neros Soldaten das Feuer gelegt hatten.

Nero Claudius Caesar wurde Kaiser von Rom, als sein Adoptivvater und Schwiegervater Claudius Caesar 54 n. Chr. starb. Obwohl Nero durch familiäre Bindungen in die Herrschaft der Weltmacht gelangte, zeigte Nero wenig Mitgefühl für seine Familienmitglieder. Er war erst 16 Jahre alt, als er an die Macht kam, aber es dauerte nur vier Monate, um seinen Halbbruder und möglichen Rivalen auf den Thron zu eliminieren. Britannicus, der Vollsohn von Claudius, wurde beim Essen mit Nero vergiftet. Als Britannicus zusammenbrach, erzählte Nero denen beim Abendessen, dass sein Bruder einen Anfall hatte und die Leiche herausgenommen und leise begraben wurde.

Ein großer Teil von Neros Anspruch auf den Thron beruhte auf seiner Heirat mit Octavia – der Tochter von Claudius und seiner Halbschwester. Als Nero sich zu einer anderen Frau (der Frau seines besten Freundes) hingezogen fühlte, ließ er seine eigene Frau auf einer Insel einsperren und seinen Freund schicken, um eine abgelegene Region zu regieren. Nachdem er sich von seiner Frau scheiden ließ, heiratete er seine neue Freundin Poppaea. Als er schließlich dazu kam, Octavia töten zu lassen, ließ er ihren Kopf zurückbringen, damit Poppaea sich darüber freuen konnte. Aber sie konnte sich nicht lange freuen. Während Poppaea schwanger war, trat Nero sie in einem Wutanfall zu Tode.

Während das Große Feuer und die Verfolgung der Christen in den Geschichtsbüchern hervorstechen, war das berüchtigte Ereignis, das seine Zeitgenossen ekelte, als Nero seine Mutter Agrippina tötete. Agrippina hatte ihren Sohn durch Heirat und Intrigen an die Macht manövriert. Als er Kaiser wurde, versuchte sie, durch ihn zu herrschen. In den ersten Jahren seiner Herrschaft hatte Nero seiner Mutter große Wertschätzung entgegengebracht. Aber als er bereit war, sie loszuwerden, ließ er ein spezielles Gerät auf einem Schiff montieren, um ihren Tod wie einen Unfall aussehen zu lassen. Nachdem er mit Agrippina gegessen hatte, ließ er seine Mutter auf das Schiff setzen und zur verabredeten Zeit brach ein bleigewichteter Baldachin über ihr zusammen. Sie saß jedoch zu dieser Zeit auf einer römischen Couch und die Armlehnen der Couch retteten sie. Also ließ Nero das Schiff kentern. Wieder entkam seine zähe Mutter dem Tod, indem sie ans Ufer schwamm. Schließlich gab Nero den Vorwand eines Unfalls auf und schickte seine Soldaten, um sie zu töten.

Nero fand 68 n. Chr. sein eigenes Ende, als eine Rebellion ausbrach und seine eigenen Soldaten sich weigerten, ihn zu verteidigen. Er versuchte zu fliehen, aber als er in die Enge getrieben wurde, beging er Selbstmord. Aurelius Victor schrieb im Buch der Cäsaren 5: „Für Nero verbrachte tatsächlich den Rest seines Lebens so schändlich, dass es abscheulich und beschämend ist, die Existenz eines solchen Menschen zu dokumentieren, geschweige denn, dass er der Herrscher der Welt war ."


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Ein Bronzekopf des römischen Kaisers Nero aus der Zeit um 54-61 n. Chr., der im Fluss Alde bei Rendham in Suffolk, Ostengland, gefunden wurde, wird in der Ausstellung „Nero: The Man Behind the Myth“ im British Museum in London gezeigt. AP

LONDON – Die neue Ausstellung des British Museum über den römischen Kaiser Nero wird mit einer Fake News aus der Antike eröffnet.

Besucher werden mit einem Bild von Peter Ustinov als Nero im Film „Quo Vadis“ begrüßt, der auf einer Leier klimpert – ein berühmtes Bild des grausamen Tyrannen, der notorisch herumfummelte, während Rom brannte.

Aber diese Geschichte sei ein Mythos, heißt es in der Ausstellung. Als solches ist es eine passende Einführung in einen Kaiser, dessen Geschichte nach seinem Tod größtenteils von Feinden geschrieben wurde, und er schuf das, was Kuratorin Francesca Bologna "den Nero, den wir lieben, hassen" nennt.

„Unser Ziel hier ist es zu zeigen, dass dieses so beliebte Bild tatsächlich auf sehr, sehr voreingenommenen Berichten basiert und wir es daher in Frage stellen sollten“, sagte sie während einer Vorschau auf die Ausstellung am Montag.

„Die Geschichte von Nero handelt davon, wie wir mit Informationen umgehen sollten, wie wir immer kritisch mit unseren Quellen umgehen sollten. Das ist relevant für Nero, es ist relevant für Historiker, Archäologen, es ist relevant für alltägliche Menschen, die ihren Alltag leben.“

Ein Museumsangestellter kümmert sich um Statuen von Mitgliedern der Julio-Claudian-Familie, die vom ersten römischen Kaiser Augustus auf Nero abstieg, der letzte in der Reihe, die in der Ausstellung „Nero: The Man Behind the Myth“ im British Museum zu sehen sind in London. AP

"Nero: The Man Behind the Myth" wird am Donnerstag, sechs Monate später als ursprünglich geplant, wegen der Coronavirus-Pandemie für die Öffentlichkeit zugänglich gemacht. Die Show, die bis zum 24. Oktober läuft, kommt in der Woche nach der Aufhebung der Sperrbeschränkungen in Großbritannien und der Wiedereröffnung der Londoner Museen mit begrenzter Kapazität an.

Die Ausstellung stützt sich auf den riesigen Fundus römischer Artefakte des British Museum sowie auf Gegenstände aus Sammlungen in Italien, Frankreich, Deutschland und anderen Ländern, die trotz pandemiebedingter Einschränkungen ausgeliehen wurden.

„Jeder in ganz Europa und Großbritannien kam uns zu Hilfe“, sagte Bologna. „Sie waren wirklich verständnisvoll. Sie haben uns während des gesamten Prozesses geholfen. Selbst Kollegen, die selbst gesperrt waren und von zu Hause aus arbeiteten, waren unglaublich.“

Durch mehr als 200 Artefakte, darunter Statuen, Helme, Waffen, Schmuck und antike Graffiti, zeigt es einen jungen Herrscher mit felsenfester imperialer Abstammung, Nero war der Ururenkel von Roms erstem Kaiser Augustus. Im Jahr 54 n. Chr., im Alter von 16 Jahren, wurde er Kaiser eines Roms, das konkurrenzlos an Macht war, aber von Problemen heimgesucht wurde, darunter Krieg mit dem im Iran ansässigen Partherreich im Osten und ein Aufstand unter der Führung der Keltenkönigin Boudica im neu eroberten Großbritannien in den Westen.

Ein anschaulicher Abschnitt befasst sich mit der harten Realität des Lebens im römischen Britannien: In Wales werden Bleibarren abgebaut, zusammen mit dicken Ketten, die Sklaven fesselten, die die harte Arbeit verrichteten. Es gibt auch einen bronzenen Kopf von Nero, der in einem englischen Fluss gefunden wurde, nachdem seine Statue während des Aufstands gestürzt wurde, und ein Schatz an Münzen und Schmuck einer Familie, der während der Gewalt versteckt und 2014 unter dem Boden eines Ladens im Osten entdeckt wurde England-Stadt Colchester.

Beweise deuten darauf hin, dass Nero während seiner Herrschaft beliebt war. Er beaufsichtigte große öffentliche Projekte, stärkte die Verbindungen zwischen der Stadt und ihrem Hafen, um die Lebensmittelversorgung zu sichern, baute einen öffentlichen Markt und ein spektakuläres öffentliches Bad. Er sponserte großzügige öffentliche Unterhaltungen mit Gladiatoren, Löwenringen und Wagenrennen. Er nahm sogar an den Rennen des Circus Maximus in Rom teil und war der erste Kaiser, der auf der Bühne auftrat.

Der junge Kaiser war auch ein Stilführer und machte einen Haarschnitt im Boyband-Stil populär, den die Ausstellung als „schneidig und doch raffiniert“ bezeichnet.

Er hat nicht das Feuer entfacht, das 64 n. Chr. Teile Roms dem Erdboden gleichgemacht hat, und er hat auch nicht gefiedert, als es brannte. Er war zu diesem Zeitpunkt noch nicht einmal da.

Danach baute Nero die Stadt wieder auf, brachte strengere Bauvorschriften ein – und baute sich auch einen prächtigen Palast, die Domus Aurea oder das Goldene Haus. Davon ist nur wenig übrig geblieben, aber die Ausstellung gibt einen Vorgeschmack auf ihre Opulenz.

Von Verschwörern heimgesucht, tötete sich Nero im Alter von 30 Jahren. Sein Tod löste einen Bürgerkrieg und dann eine neue Herrscherdynastie aus. Wie Politiker im Laufe der Jahrhunderte machten die neuen Herrscher die Probleme Roms ihrem Vorgänger zuschreiben.

Fast 2000 Jahre später bleibt Nero eine Metapher für schlechte Regierung. Wie die Klassikistin Mary Beard kürzlich im Daily Telegraph schrieb: „Es gibt kaum einen politischen Karikaturisten, der nicht gelegentlich einen modernen Führer vor dem Hintergrund rauchender Ruinen mit Toga, Lorbeerkranz und Leier verkleidet, um zu betonen, dass er nimmt eine aktuelle Krise nicht ernst.“

Neros Herrschaft war unbestreitbar brutal: Er ließ seine Mutter zusammen mit einer und möglicherweise zwei seiner Frauen töten. Aber war er gewalttätiger als andere römische Herrscher?

„Nicht wirklich“, sagte Bologna. „Jeder Kaiser ließ Menschen verurteilen und hinrichten. Sogar Augustus, der Inbegriff des guten Kaisers, kam auf wirklich blutige Weise an die Macht.“

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6. Nero war auch einmal die Braut

Wenn Sie denken, dass Neros Verhalten ein bisschen seltsam war, als er einem kleinen Jungen befahl, zu sein? kastriert, um seine Frau zu werden, dann werden Sie sicherlich von dieser eigenartigen Geschichte erstaunt sein.

Bei einer anderen Gelegenheit scheint Nero einen seiner geheiratet zu haben reichster Freigelassener genannt "Pythagoras.“ Genau das gleiche passierte wie bei Sporus bezüglich der Hochzeitszeremonie, außer dass diesmal Nero schien die Braut gewesen zu sein!

One of Nero’s biographers wrote about this incident:

He stooped to marry himself to one of that filthy herd, by name Pythagoras, with all the forms of regular wedlock. The bridal veil was put over the emperor people saw the witnesses of the ceremony, the wedding dower, the couch, and the nuptial torches everything in a word was plainly visible, which, even when a woman weds darkness hides.

Referring to Nero’s marriage to Pythagoras.

Bis zum second half of the 60s, Nero became increasingly unpopular with the people, the Senate, and the Army because of his peculiar behavior and acts. According to himself, he was just a misunderstood artist.


Colossal head of Emperor Nero - History

An Online Encyclopedia of Roman Rulers

DIR Atlas

Nero (54-68 A.D.)

[Additional entries on this emperor's life by David Coffta and Donatien Grau are available in DIR Archives]

Herbert W. Benario
Emory University

Introduction and Sources

The five Julio-Claudian emperors are very different one from the other. Augustus dominates in prestige and achievement from the enormous impact he had upon the Roman state and his long service to Rome, during which he attained unrivaled auctoritas. Tiberius was clearly the only possible successor when Augustus died in AD 14, but, upon his death twenty-three years later, the next three were a peculiar mix of viciousness, arrogance, and inexperience. Gaius, better known as Caligula, is generally styled a monster, whose brief tenure did Rome no service. His successor Claudius, his uncle, was a capable man who served Rome well, but was condemned for being subject to his wives and freedmen. The last of the dynasty, Nero, reigned more than three times as long as Gaius, and the damage for which he was responsible to the state was correspondingly greater. An emperor who is well described by statements such as these, "But above all he was carried away by a craze for popularity and he was jealous of all who in any way stirred the feeling of the mob." and "What an artist the world is losing!" [[1]] and who is above all remembered for crimes against his mother and the Christians was indeed a sad falling-off from the levels of Augustus und Tiberius. Few will argue that Nero does not rank as one of the worst emperors of all.

The prime sources for Nero's life and reign are Tacitus' Annales 12-16, Suetonius' Life of Nero, and Dio Cassius' Römische Geschichte 61-63, written in the early third century. Additional valuable material comes from inscriptions, coinage, papyri, and archaeology.

Frühen Lebensjahren

He was born on December 15, 37, at Antium, the son of Cnaeus Domitius Ahenobarbus [[PIR 2 D127]]and Agrippina [[PIR 2 I641]]. Domitius was a member of an ancient noble family, consul in 32 Agrippina was the daughter of the popular Germanicus [[PIR 2 I221]], who had died in 19, and Agrippina, daughter of Agrippa, Augustus' closest associate, and Julia, the emperor's daughter, and thus in direct descent from the first Princeps. When the child was born, his uncle Gaius had only recently become emperor. The relationship between mother and uncle was difficult, and Agrippina suffered occasional humiliation. But the family survived the short reign of the "crazy" emperor, and when he was assassinated, it chanced that Agrippina's uncle, Claudius, was the chosen of the praetorian guard, although there may have been a conspiracy to accomplish this.

Ahenobarbus had died in 40, so the son was now the responsibility of Agrippina alone. She lived as a private citizen for much of the decade, until the death of Messalina, the emperor's wife, in 48 made competition among several likely candidates to become the new empress inevitable. Although Roman law forbade marriage between uncle and niece, an eloquent speech in the senate by Lucius Vitellius [[PIR V500]], Claudius' closest advisor in the senatorial order, persuaded his audience that the public good required their union. [[2]] The marriage took place in 49, and soon thereafter the philosopher Seneca [[PIR 2 A617]] was recalled from exile to become the young Domitius' tutor, a relationship which endured for some dozen years.

His advance was thereafter rapid. He was adopted by Claudius the following year and took the name Tiberius Claudius Nero Caesar or Nero Claudius Caesar Drusus Germanicus, was preferred to Claudius' natural son, Britannicus [[PIR 2 C820]], who was about three years younger, was betrothed to the emperor's daughter Octavia, and was, in the eyes of the people, the clear successor to the emperor. In 54, Claudius died, having eaten some poisoned mushrooms, responsibility for which was believed to be Agrippina's, [[3]] and the young Nero, not yet seventeen years old, was hailed on October 13 as emperor by the praetorian guard.

The first years of rule

The first five years of Nero's rule are customarily called the quinquennium, a period of good government under the influence, not always coinciding, of three people, his mother, Seneca, and Sextus Afranius Burrus [[PIR 2 A441]], the praetorian prefect. The latter two were allies in their "education" of the emperor. Seneca continued his philosophical and rhetorical training, Burrus was more involved in advising on the actualities of government. They often combined their influence against Agrippina, who, having made her son emperor, never let him forget the debt he owed his mother, until finally, and fatally, he moved against her.

Nero's betrothal to Octavia [[PIR 2 C1110]] was a significant step in his ultimate accession to the throne, as it were, but she was too quiet, too shy, too modest for his taste. He was early attracted to Poppaea Sabina [[PIR 2 P850), the wife of Otho, and she continually goaded him to break from Octavia and to show himself an adult by opposing his mother. In his private life, Nero honed the musical and artistic tastes which were his chief interest, but, at this stage, they were kept private, at the instigation of Seneca and Burrus.

As the year 59 began, Nero had just celebrated his twenty-first birthday and now felt the need to employ the powers which he possessed as emperor as he wished, without the limits imposed by others. Poppaea's urgings had their effect, first of all, at the very onset of the year, with Nero's murder of his mother in the Bay of Naples.

Agrippina had tried desperately to retain her influence with her son, going so far as to have intercourse with him. But the break between them proved irrevocable, and Nero undertook various devices to eliminate his mother without the appearance of guilt on his part. The choice was a splendid vessel which would collapse while she was on board. As this happened, she swam ashore and, when her attendant, having cried out that Sie war Agrippina, was clubbed to death, Agrippina knew what was going on. She sent Nero a message that she was well his response was to send a detachment of sailors to finish the job. When she was struck across the head, she bared her womb and said, "Strike here, Anicetus, strike here, for this bore Nero," and she was brutally murdered. [[4]]

Nero was petrified with fear when he learned that the deed had been done, yet his popularity with the Plebs of Rome was not impaired. This matricide, however, proved a turning point in his life and principate. It appeared that all shackles were now removed. The influence of Seneca and Burrus began to wane, and when Burrus died in 62, Seneca realized that his powers of persuasion were at an end and soon went into retirement. Britannicus had died as early as 55 now Octavia was to follow, and Nero became free to marry Poppaea. It may be that it had been Burrus rather than Agrippina who had continually urged that Nero's position depended in large part upon his marriage to Octavia. Burrus' successor as commander of the praetorian guard, although now with a colleague, was Ofonius Tigellinus [[PIR 2 O91]], quite the opposite of Burrus in character and outlook. Tigellinus became Nero's "evil twin," urging and assisting in the performance of crimes and the satisfaction of lusts.

Administrative and foreign policy

With Seneca and Burrus in charge of administration at home, the first half-dozen years of Nero's principate ran smoothly. He himself devoted his attention to his artistic, literary, and physical bents, with music, poetry, and chariot racing to the fore. But his advisors were able to keep these performances and displays private, with small, select audiences on hand. Yet there was a gradual trend toward public performance, with the establishment of games. Further, he spent many nights roaming the city in disguise, with numerous companions, who terrorized the streets and attacked individuals. Those who dared to defend themselves often faced death afterward, because they had shown disrespect for the emperor. The die was being cast for the last phases of Nero's reign.

Abroad there were continuous military and diplomatic difficulties, first in Britain, then in the East involving Parthia and Armenia, and lastly in Judaea. The invasion of Britain had begun in 43 and that campaign continued for four years. But the successive governors had the task of consolidating what had been conquered and adding to the extent of the province. This involved some very vicious fighting, particularly in the west against the Silures and the Ordovices. In the year 60 the great explosion occurred. When the governor, Suetonius Paullinus [[PIR S694]], was attacking the island of Mona, modern Anglesey, to extirpate the Druids, Boudica, the queen of the Iceni, located chiefly in modern Norfolk, rose in revolt, to avenge personal injuries suffered by herself and her daughters and to expel Rome from the island. Her army destroyed three Roman cities with the utmost savagery, Colchester, London, and St. Albans falling to sword and fire. But Paullinus met the enemy horde at a site still unknown and destroyed the vastly larger British forces. [[5]] Nero is said to have considered giving up the province of Britannia because the revenue it produced was far lower than had been anticipated about a score of years before, and it cost Rome more to maintain and expand the province than the latter was able to produce. Yet, at the last, Nero decided that such an action would damage Rome's prestige enormously, and could be interpreted as the first of a series of such actions. Die Status Quo therefore remained. [[6]]

The problem in the East was different. Parthia and Rome had long been rivals and enemies for preeminence in the vast territory east of Syria and Cappadocia. The key was Armenia, the land which separated the two great powers. It served as a buffer state the important issue in the minds of both concerned the ruler of Armenia. Was he to be chosen by Rome or by Parthia, and thereby be considered the vassal of one or the other? In the latter fifties there were frequent disagreements which led to war, fought viciously and variously. Rome suffered some significant losses, until Cn. Domitius Corbulo [[PIR 2 D142]]was appointed governor of Syria and made commander of all military forces. He won the day by diplomacy as much as by force of arms. The upshot was that the man chosen for the Armenian throne came to Rome to be crowned by Nero with enormous panoply and display.

The year 66 saw the beginning of an uprising in Judaea which was brutal in the extreme. The future emperor Vespasian was appointed to crush the rebels, which he and his son Titus were able to accomplish. Four legions were assigned to Judaea the neighboring province of Syria, under its governor Mucianus, also possessed four. This was a mighty military muster in a relatively small part of the empire.

The great fire at Rome and the punishment
of the Christians

The year 64 was the most significant of Nero's principate up to this point. His mother and wife were dead, as was Burrus, and Seneca, unable to maintain his influence over Nero without his colleague's support, had withdrawn into private life. The abysmal Tigellinus was now the foremost advisor of the still young emperor, a man whose origin was from the lowest levels of society and who can accurately be described as criminal in outlook and action. Yet Nero must have considered that he was happier than he had ever been in his life. Those who had constrained his enjoyment of his (seemingly) limitless power were gone, he was married to Poppaea, a woman with all advantages save for a bad character [[7]], the empire was essentially at peace, and the people of Rome enjoyed a full measure of panem et circenses. But then occurred one of the greatest disasters that the city of Rome, in its long history, had ever endured.

The fire began in the southeastern angle of the Circus Maximus, spreading through the shops which clustered there, and raged for the better part of a week. There was brief success in controlling the blaze, but then it burst forth once more, so that many people claimed that the fires were deliberately set. After about a fortnight, the fire burned itself out, having consumed ten of the fourteen Augustan regions into which the city had been divided.

Nero was in Antium through much of the disaster, but his efforts at relief were substantial. Yet many believed that he had been responsible, so that he could perform his own work comparing the current fate of Rome to the downfall of Troy. All his efforts to assist the stricken city could not remove the suspicion that "the emperor had fiddled while Rome burned." He lost favor even among the Plebs who had been enthusiastic supporters, particularly when his plans for the rebuilding of the city revealed that a very large part of the center was to become his new home.

As his popularity waned, Nero and Tigellinus realized that individuals were needed who could be charged with the disaster. It so happened that there was such a group ready at hand, Christians, who had made themselves unpopular because of their refusal to worship the emperor, their way of life, and their secret meetings. Further, at this time two of their most significant "teachers" were in Rome, Peter and Paul. They were ideal scapegoats, individuals whom most Romans loathed, and who had continually sung of the forthcoming end of the world.

Their destruction was planned with the utmost precision and cruelty, for the entertainment of the populace. The venue was Nero's circus near the Mons Vaticanus. Christians were exposed to wild animals and were set ablaze, smeared with pitch, to illuminate the night. The executions were so grisly that even the populace displayed sympathy for the victims. Separately, Peter was crucified upside down on the Vatican hill and Paul was beheaded along the Via Ostiensis. But Nero's attempt, and hope, to shift all suspicion of arson to others failed. His popularity even among the lower classes was irrevocably impaired. [[8]]

City planning, architecture, and literature

The devastation in the center of the city presented an opportunity for Nero to build a mansion worthy of himself, the vast estate known as the "Golden House," the domus aurea. It consisted of a very extensive residential quarter, with numerous architectural innovations, a lake, and a colossal statue of himself. In subsequent years, all were destroyed or transformed. The Golden House was filled in and served as the foundation of Trajan's baths, the lake disappeared under the Colosseum, the amphitheatrum Flavium, and the statue's head was changed to that of a divinity. The entire project was a huge example of Roman building techniques and imagination. Indeed, the architects responsible, Severus and Celer, [[9]] are the first in Roman history whose names are known. [[10]]

There is little else of importance in the field of architecture. Nero did have other grand plans, such as cutting a canal through the Isthmus of Corinth in Greece, but they did not come to fruition.

The situation was different in the arts and literature. Nero considered himself a virtuoso in music, acting, chariot racing, and literary activity, to the point that he could not tolerate any rivals. In competitions, it was routine that he always won, and those compelled to attend his performances were faced with execution if they did not evince appropriate attention and enthusiasm. The future emperor Vespasian fell asleep on more than one such occasion but was spared.

We know essentially nothing about Nero's competitors in other fields, but in literature there were substantial rivals. Chief among them was Lucan, whose epic on the Caesarian civil war evoked the majesty, in subject and manner, of Vergil. Lucan offended Nero by criticism of the latter's poetry and was forbidden to recite his own work. Seneca was the other great figure of the literary age, but his specialities of philosophy and rhetoric did not appeal to the emperor. Pliny the Elder similarly devoted himself to works of massive scope, such as his History of the German Wars und der Natural History, which defied competition from the emperor.

A failed conspiracy

The year 65 was marked by a conspiracy of a large scale, the purpose of which, it goes without saying, was to eliminate Nero and replace him with a member of the senatorial order. [[11]] The chosen designee was C. Calpurnius Piso [[PIR 2 C284]], although there was talk that Seneca was the favorite of many. The conspiracy failed, in part because there were too many people involved in it and some, by action or word, caused suspicion which Tigellinus ruthlessly pursued. Once it was broken, leading members of society behaved miserably and dishonorably, squealing on others and facing their own ends with fear and shame. Only two persons who were tortured or put to death behaved in the fashion of an "old Roman," and these were members of the lower classes. A freedwoman Epicharis, after torture had not succeeded in breaking her resistance, committed suicide by hanging herself before a second day of interrogation. [[12]] Subrius Flavus, a tribune of the praetorian guard, was the only person, as reported by Tacitus, who bluntly spoke when Nero asked him why he had ignored his oath as a soldier and acted against him.

"I hated you, yet not a soldier was more loyal to you while you deserved to be loved. I began to hate you when you became the murderer of your mother and your wife, a charioteer, an actor, and an incendiary." [[13]]

Flavus' judgment of Nero essentially expressed the views of subsequent history. Among the other deaths were those of Piso and Seneca by suicide.

Nero was now twenty-seven years old. He had been emperor for more than a decade and had overseen or been responsible for three major disasters in the space of little more than one year. The only positive result from any of these was the imposition of strict building laws for the reconstruction of the city, calling for wider streets, a limitation on the height of buildings, and the use of safer building materials. Though Rome became a healthier and more attractive city, resentment remained because Nero had taken for his own use such a large part of the central city and had brought the countryside into the city. Yet Nero's response to these challenges was to devote ever more attention to his artistic leanings, in ever more public contexts. First there came an extended visit to Naples, the most Greek city of Italy, then a trip to Greece, where he participated in each of the great festivals and won hundreds of contests. Who, after all, would dare vote against the man who held the power of life and death over all? [[14]]

The end - Nero's death and its aftermath

Nero's and Tigellinus' response to the conspiracy was immediate and long-lasting. The senatorial order was decimated, as one leading member after another was put to death or compelled to commit suicide. The year 66 saw the suicides of perhaps the most distinguished victims of the "reign of terror," Caius Petronius [[PIR 2 P294]]and Thrasea Paetus [[PIR 2 C1187]].[[15]] Petronius, long a favorite of Nero because of his aesthetic taste, had been an able public servant before he turned to a life of ease and indolence. He was recognized as the arbiter elegantiae of Nero's circle, and may be the author of the Satyrikon. At his death, he left for Nero a document which itemized many of the latter's crimes. Thrasea, a staunch Stoic who had been for some years an outspoken opponent of Nero's policies, committed suicide in the Socratic manner. This scene is the last episode in the surviving books of Tacitus' Annalen.

In the year 68, revolt began in the provinces, with the uprising of Julius Vindex, a Gallic noble, governor of Gallia Lugdunensis. His purpose, it seems clear, was not a nationalistic undertaking but an attempt to depose Nero and offer Rome the opportunity to choose a new ruler. But he received little support from other governors indeed, only the elderly Galba in Spain indicated approval. Vindex may have been in communication with Lucius Verginius Rufus [[PIR 2 V284]], governor of Germania Superior, but when he moved his army in Gaul, a battle ensued between the two forces, perhaps instigated by the army of Germany. Auf Vindex's defeat and death, Verginius was offered the purple by his troops, which he rejected, stating that such a decision was a prerogative of the Senate. By this action he gained enduring fame, which was recorded on his epitaph almost thirty years later:

Hic situs est Rufus, pulso qui Vindice quondam
imperium adseruit non sibi, sed patriae. (Pliny the Younger 9.19.1)

Here lies Rufus, who once, after Vindex's defeat,
claimed the empire not for himself, but for his country.

Nonetheless the end of Nero's reign became inevitable. Galba claimed the throne and began his march from Spain. Nero panicked and was rapidly abandoned by his supporters. He finally committed suicide with assistance, on June 9, 68, and his body was tended and buried by three women who had been close to him in his younger days, chief of whom was Acte.[[16]] His death scene is marked above all by the statement, "Qualis artifex pereo," (What an artist dies in me.) Even at the end he was more concerned with his private life than with the affairs of state.

The aftermath of Nero's death was cataclysmic. Galba was the first of four emperors who revealed the new secret of empire, that an emperor could be made elsewhere than in Rome. [[17]] Civil war ensued, which was only ended by the victory of the fourth claimant, Vespasian, who established the brief dynasty of the Flavians. The dynasty of the Julio-Claudians was at an end.

Nero's popularity among the lower classes remained even after his death. His close friend, and successor to Galba, Otho paid him all public honors. But with Vespasian's triumph Nero began to fade from public memory. Vespasian built the enormous amphitheater known from the beginning of the Middle Ages as the Colosseum on the site of Nero's lake, the stupendous statue of himself was transformed into a representation of a god, and in the decades of Trajan und Hadrian most of the remainder of the Golden House disappeared under the Baths of Trajan on the Esquiline Hill and the Temple of Venus and Rome built by Hadrian at the extreme east end of the Roman Forum. The land claimed by Nero for his private pleasure was restored to the Roman people, for enjoyment and worship.

Nonetheless, over the two decades or so after his death, several pseudo-Neros appeared on the scene, claiming to be the emperor. But these claimants had no success, and Nero then passed entirely into history.

It is not excessive to say that he was one of the worst of Rome's emperors in the first two centuries and more of the empire. Whatever talents he had, whatever good he may have done, all is overwhelmed by three events, the murder of his mother, the fire at Rome, and his savage treatment of the Christians.

Precisely these qualities are the reasons that he has remained so well known and has been the subject of many writers and opera composers in modern times. These works of fiction particularly merit mention: Henryk Sienkiewicz's Quo Vadis, one of the finest works of the 1907 Nobel Laureate in Literature, and John Hersey's The Conspiracy. Nero unquestionably will always be with us.

Literaturverzeichnis

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Boëthius, A., and J.B. Ward-Perkins, Etruscan and Roman Architecture (Harmondsworth 1970)

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Eck, W., Der Neue Pauly 8 (2000) cols. 851-55

Elsner, J., Reflections of Nero: culture, history, and representation (London 1994)

Freudenberger, R., Das Verhalten der römischen Behörden gegen die Christen im 2. Jahrhundert (Munich 1967) 180-89

Garzetti, A., From Tiberius to the Antonines. A History of the Roman Empire AD 14-192 (London 1974)

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Kleiner, F., The Arch of Nero in Rome: a study of the Roman honorary arch before and under Nero (Rome 1985)

MacDonald, W.L., The Architecture of the Roman Empire I (New Haven 1965)

Malitz, J., Nero (Oxford 2005)

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Smallwood, E.M., Documents Illustrating the Principates of Gaius, Claudius and Nero (Cambridge 1967)

Temporini-Gräfin Vitzthum, H., Die Kaiserinnen Roms. Von Livia bis Theodora (Munich 2002)

Waldherr, G.H., Nero (Regensburg 2005)

Warmington, B.H., Nero. Reality and Legend (London 1969)

Wlosok, A., Rom und die Christen. Zur Auseinandersetzung zwischen Christentum und römischem Staat (Stuttgart 1970)

Fußnoten

[[1]] Suetonius 53 and 49. All translations from Suetonius are taken from J.C. Rolfe's Loeb Classical Library edition II, 1950.

[[2]] Tacitus 12.5-6.

[[3]] Tacitus 12.66-67.

[[4]] Tacitus 14.1-11 Dio 62.11-14.

[[5]] Tacitus Agricola 15-16, Annalen 14.29-39 Dio 62.1- 12.

[[6]] Suetonius 18.

[[7]] Tacitus 13.45 huic mulieri cuncta alia fuere praeter honestum animum.

[[8]] Tacitus 15.38-44, Suetonius 38. See Beaujeu, Freudenberger, Wlosok.

[[9]] Tacitus 15.42-43.

[[10]] See Ball, Boëthius and Ward-Perkins, MacDonald.

[[11]] Tacitus 15.48-74, Dio 62.24-25.

[[12]] See Benario 589-91.

[[13]] Tacitus 15.67. The translation is from A.J. Church and W.J. Brodribb, The Complete Works of Tacitus, The Modern Library, 1942.

[[14]] Dio 62.8-11.

[[15]] Tacitus 16.18-19, 34-35.

[[16]] See Benario 591-92.

[[17]] Tacitus, Geschichten 1.4.2, evolgato imperii arcano, posse principem alibi quam Romae fieri.

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Updated: 10 November 2006

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Colossal head of Emperor Nero - History

*If you happen to be interested in eunuchs, or indeed sexual depravity, click here for one of my previous history girls posts that features Nero.

He knew how to impress

From Museum of
Klassik
Archaeology, Cambridge

I’ve never understood the ‘bicycling’ monarchies of Europe. I mean what’s the point of a monarchy if it behaves just like you and I. Surely if you are going to have a royal family it should feel, well royal, with their preferred mode of transportation being huge golden coaches accompanied by many shiny helmeted soldiers riding a top the finest horses available. There should be crowns and jewels and full on grandiose pageantry.

This is something that Nero really gets. He understands that to be Emperor is to put on show that demonstrates just how powerful, mighty and loaded Rome is to the rest of the world. He does this by never wearing the same outfit twice, refusing to travel anywhere with less than 1000 carriages (presumably to hold all the costume changes) and, most gloriously, fishing with a golden net woven with equally ludicrously expensive purple threads.

When the Armenian King, Tiridates was sent to Rome to be crowned as part of a peace settlement between Rome and its rival empire Parthia (both of whom fancied sucking up Armenia into their territory), no expense was spared. The visit cost a staggering 800,000 sesterces per day.

A rear shot of that Nero statue. Picture Marco Pontuali, wikicomms CCBY

This was the grandeur of Rome and its ruler on full display. Few visitors would leave the city without an appreciation of the might and wealth of the Empire. Not to mention a vision of what Nero looked like sans loincloth.

He was a man of passions


Nero’s famous much quoted final words were “what an artist dies in me!”
Nero’s pretension at art is something that sets our sources in full sneer. But I would argue that it’s nice that he has interests and hobbies. Everyone needs a passion in life and Nero has passions a plenty he sings, he writes poetry, he plays the lyre and water organ, he acts and he races chariots. All things to round the character.

But these interests of Nero's are no whims mind, no passing fancies. The Emperor puts real efforts into his passions, as Suetonius tells us:
“For he used to lie upon his back and hold a leaden plate on his chest, purge himself by the syringe and by vomiting, and deny himself fruits and all foods injurious to the voice.”

Whilst in Greece he races a 10 horse chariot, yes he crashes but that he dares to attempt something so ludicrously dangerous (chariot racing even with the standard four horses has a high level of crash potential) surely shows a certain fearlessness and willingness to try new things.

Ships fighting! Monsters in the sea! Gyrating teenagers on a gap year! What’s not to love?


However, not only did the audience get a fabulous spectacle to enjoy, there were also prizes to be had:
“Every day all kinds of presents were thrown to the people these included a thousand birds of every kind each day, various kinds of food, tickets for grain, clothing, gold, silver, precious stones, pearls, paintings, slaves, beasts of burden, and even trained wild animals finally, ships, blocks of houses, and farms.”
And to think all we get is the Royal Variety Show.

He had the popular touch.

Nero by Paulus Pontius
Metropolitan Museum of Art


Given Nero’s reputation today we might be forgiven for believing that his demise by his own hand aged only 32, was roundly greeted by all.
Not so at all, Suetonius tells us :”There were some who for a long time decorated his tomb with spring and summer flowers, and now produced his statues on the rostra in the fringed toga, and now his edicts, as if he were still alive and would shortly return and deal destruction to his enemies”

Tacitus talks about the dregs of the common people being distraught by Nero's death. Tacitus is quite the snob, so these dregs might likely constitute a majority.


Colossus of Nero

T he name Amphitheatrum- Colyseus appeared for the first time in the eleventh century as a designation for the building, which had previously been called Amphitheatrum Caesareum”, and was later extended in the name regio Colisei to the entire valley. It derives from the colossal bronze statue of Nero, which stood in the immediate vicinity. Commissioned from the sculptor Zenodoros and inspired by the famous Koloss von Rhodos created by Chares of Undos at the beginning of the third century B.C., it portrayed the emperor standing and decorated the vestibule of the Domus Aurea on the site now occupied by the Temple of Venus and Rome.

«… a colossal statue of Nero, 120 feet tall, stood in the vestibule of the house. The size of the latter was such that it had three colonnades a mile long and a pool that ivas more like a sea, surrounded by buildings as large as cities. On the other side were villas with fields, vineyards and pastures, and woodlands full of all kinds of domestic and wild animal»
(Suetonius, Nero, 31, 1).

Its gigantic size – it was about 35 meters tall, as can be calculated from the proportions of the base and a passage from Piiny the Elder – made it the largest bronze statue ever made in the ancient world. Thus Hadrian, in order to build the Temple of Venus and Rome, had to use a cart pulled by twenty-four elephants to move the statue from its original location.

Reconstruction of the Colossus of Nero – National Geographic

The Meta Sudans, the Arch of Titus, the Temple of Venus and Rome, and the Cobssus as reconstructed by E. Coquart (1863)

The pedestal of the Colossus of Nero. Rome, 1920. Via Roma Ieri Oggi.

Vespasian had it transformed into a radiate image of the Sun, while Commodus preferred to characterize it with the attributes of Hercules and his physiognomy. When the latter emperor died, the Colossus again became the image of Helios and remained such during the reign of Septimius Severus , as demonstrated by the coins of the period portraying the god with his left hand resting on a helm and his right one holding a globe. At first a symbol of immortality and later of the Eternal City, it continued to be an object of worship even in the Christian era.

The Colossus was probably destroyed during the Sack of Rome (410 A.D.), or perhaps it fell as a result of one of the earthquakes of the fifth century. His bronze was almost certainly reused by Pope Gregory the Great (540- 604 A.D.) who had it melted down to produce the cannons of Castel Sant’Angelo. The base of the statue, of which only a few vestiges still exist today, was demolished in 1933, when Via dell’lmpero and Via dei Trionfi were built.

Zoomed area of the aerial photo of the base of the Colossus of Nero. Photo: https://www.roger-pearse.com

Base of the Colossus of Nero, Coliseum, Rome, Italy. 1929

Tourists in area of base The Colossus of Nero in Rome city. Now nothing remains of the Colossus of Nero save for the foundations of the pedestal.


Was Nero cruel? British Museum offers hidden depths to Roman emperor

Nero, one of the most notorious Roman emperors of them all, murdered his mother and two wives, ruthlessly persecuted early Christians, including Saint Peter and Saint Paul, and even set fire to Rome itself – famously fiddling amid the flames – to make room to build himself a vast, luxurious palace.

Or did he? That is the question posed by an exhibition opening at the British Museum next month which seeks, if not to rehabilitate Nero’s reputation, at least to challenge some of history’s assumptions about him.

Assembled in “nail-biting” fashion during Europe’s latest lockdown, and launching just days after the museum itself is expected to reopen its doors, Nero: the man behind the myth will bring together more than 200 artefacts that, say its curators, present a more complex picture of a figure long reviled in popular culture.

A copper statue of the emperor Nero. Photograph: British Museum/PA

These include a statue of the young Nero aged about 12, already with his distinctive close-cropped fringe and prominent ears, who just four years later would become ruler of the vast Roman world, and the famous bronze head found in a Suffolk river and probably torn from a statue toppled during Boudicca’s destruction of Colchester in AD61.

The Fenwick hoard, hastily buried by fleeing Romans during that raid and discovered only in 2014, will be displayed as part of the exhibition for the first time, an example of the turbulence of the emperor’s 14-year reign.

Nero’s empire was certainly cruel – a slave chain found in Anglesey is witness to a culture of ruthless exploitation which, the British Museum’s curator Thorsten Opper said, is “a red thread that goes through the exhibition”.

But contrary to the “brutally biased and partisan” accounts of his reign, written by the ruling elites in the decades after his death in AD68, the evidence shows Nero was popular among the masses. The eruption of Vesuvius more than a decade after his death preserved a lot of graffiti in praise of the late emperor, said Opper, an example of which from Pompeii will be on display.

The Fenwick hoard will be on display for the first time. Photograph: British Museum/Colchester Museums/PA

“Nero’s memory was contested after his death, and that really was divided along class divisions. You have a very hostile elite, but we also know that the common people in Rome, the plebs urbana, honored his memory for decades after his death. Already, you have an intriguing story with accounts that don’t quite match up. And this is really what we want to investigate in the story.”

Also under examination will be the accounts of the women in Nero’s life, said Opper, who were “described as outrageously ambitious, adulterous, incestuous, sexually transgressive in undescribable ways. And it’s clearly all politically motivated. Powerful women are not wanted. It’s shocking how misogynistic the sources are, by our standards.”

The popular image of the emperor “is largely based on manipulations, bias and outright lies”, he said. Not only did Nero not fiddle while Rome burned – that instrument would not be invented for more than a millennium – he was not even in the city when it started.

Fascinatingly, one of the statues on display, apparently of Vespasian, was found to have originally portrayed Nero before being remodelled – which the museum will illustrate with a multimedia reconstruction. “This is super-topical, think of what happens to statues in the UK, in the US, these days. It’s nothing new.”

Hartwig Fischer, the museum’s director, said the exhibition offered “a great moment to reassess a portion of history, and to perhaps also be inspired to draw parallels – carefully”.

A marble portrait of Nero, AD64–8, Rome, Italy. Photograph: British Museum

Gathering the exhibits – two-thirds of which have been loaned by international institutions – had been a “huge logistical effort”, said Opper. “All of our partners were in lockdown … in different phases, exhibitions throughout Europe had to be rescheduled. It was a nail-biter as you can imagine, but it just shows that people in the culture sector work together and they are used to challenges. And it all came together in the end.”

The exhibition comes at a crucial time for the British Museum, which, like other institutions, will have been shuttered for almost five months when it hopes to reopen on 17 May. The absence of overseas tourists and reduced visitor numbers due to social distancing leave it even more reliant on sponsor income, including its highly controversial partnership with BP, the current contract of which expires next year.

Asked if the museum was out of step with the public mood in continuing to accept sponsorship from the energy giant, Fischer said: “These exhibitions, which are part of our core mission, can only be realised with external funding, and this is why we have this partnership.” BP’s branding for this exhibition, nonetheless, is notably discreet.

Nero: the man behind the myth opens at the British Museum in London on 27 May

This article was amended on 22 April 2021 to correct a misspelling of Anglesey.


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