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Studie wirft neues Licht auf Krankheiten, die wir von Neandertalern geerbt haben

Studie wirft neues Licht auf Krankheiten, die wir von Neandertalern geerbt haben

Sich depressiv fühlen? Kannst du die Tabakgewohnheit nicht aufgeben? Sonne verursacht Hautläsionen? Allergien stören Sie? Einige Menschen von heute könnten ihre Neandertaler-Vorfahren teilweise für einige dieser Gesundheitsprobleme verantwortlich machen, sagen neue Studien.

Wissenschaftler gaben 2010 bekannt, dass moderne Menschen 1 bis 4 Prozent ihrer DNA mit Neandertalern teilen. Während wir einige Eigenschaften geerbt haben, die nicht mehr hilfreich sind, haben andere Neandertaler-Eigenschaften unser Immunsystem gestärkt und auch unsere Neurologie und Psychologie positiv beeinflusst.

Forscher der Vanderbilt University in Tennessee analysierten die Krankenakten von 28.000 Patienten und fanden heraus, dass Höhlenforschungsgene manche Menschen anfälliger für Depressionen, Hautläsionen, Tabakkonsum und andere Krankheiten machen können.

„Unser wichtigstes Ergebnis ist, dass die Neandertaler-DNA die klinischen Merkmale des modernen Menschen beeinflusst: Wir entdeckten Assoziationen zwischen der Neandertaler-DNA und einer Vielzahl von Merkmalen, darunter immunologische, dermatologische, neurologische, psychiatrische und reproduktive Erkrankungen“, sagt John Capra, leitender Autor der Studie veröffentlicht in der Ausgabe vom 12. Februar der Zeitschrift Science, erzählte dem Vanderbilt-Nachrichtendienst . Dr. Capra ist Evolutionsgenetiker und Assistenzprofessor für biologische Wissenschaften an der Vanderbilt University.

  • Verbesserung unserer ersten Verteidigungslinie: Neandertaler-Gene
  • Uralte Vorfahren hatten mehr DNA als wir heute: Haben wir uns verändert?
  • Diabetes-Gen könnte von Neandertalern stammen

Es ist nicht ganz neu, dass einige Neandertaler-Gene die Gesundheit des Homo sapiens negativ beeinflusst haben. Eine frühere Studie ergab, dass die alten Gene zwar das Immunsystem gestärkt haben, aber auch einige Menschen anfälliger für Allergien gemacht haben.

In diesem Video bespricht Professor Tony Capra die Studie, die er und seine Kollegen durchgeführt haben.

Dr. Capra und seine Kollegen fanden Folgendes heraus:

„Die DNA des Neandertalers beeinflusst Zellen, die Keratinozyten genannt werden und die helfen, die Haut vor Umweltschäden wie ultravioletter Strahlung und Krankheitserregern zu schützen. Die neue Analyse ergab, dass Neandertaler-DNA-Varianten die Hautbiologie des modernen Menschen beeinflussen, insbesondere das Risiko, sonneninduzierte Hautläsionen namens Keratose zu entwickeln, die durch abnormale Keratinozyten verursacht werden.“

Und ein kleines Stück Neandertaler-DNA erhöht das Risiko für eine Nikotinsucht erheblich.

Ein Teil ihrer Studie war ambivalent. Sie fanden heraus, dass eine Reihe von Neandertaler-Genen, die wir geerbt haben, das Risiko für psychiatrische Probleme wie Depressionen beeinflusst, einige negativ und andere positiv. „Tatsächlich“, heißt es in der Pressemitteilung, „wurden eine Reihe von Schnipseln der Neandertaler-DNA mit psychiatrischen und neurologischen Auswirkungen in Verbindung gebracht.“

Neandertaler-Gene wurden mit vielen in Verbindung gebracht Gesundheitsprobleme beim modernen Menschen. ( Deborah Brewington/Vanderbilt University )

Die Forscher spekulierten, dass moderne Menschen, die vor etwa 40.000 Jahren aus Afrika kamen, auf unterschiedliche Keime und Sonneneinstrahlung gestoßen sind und möglicherweise adaptive Merkmale von den Neandertalern übernommen haben, die Afrika wahrscheinlich viel früher, vor etwa 400.000 Jahren, verlassen haben. Aber diese Eigenschaften können in der heutigen Welt länger von Vorteil sein.

Ein Beispiel ist eine Neandertaler-Variante, die das Blut stärker gerinnen lässt. Dann hätte es Wunden schneller versiegeln und Krankheitserreger oder Keime fernhalten können. Aber jetzt verursacht das Gen eine Hyperkoagulation und erhöht das Risiko für Schlaganfälle, Schwangerschaftskomplikationen und Lungenembolien.

  • Neue Studien zeigen, dass 20 Prozent des Neandertaler-Genoms beim modernen Menschen weiterleben
  • Weitergehen von einem darwinistischen Weltbild
  • Wie die Kreuzung der alten Hominiden den Menschen heute geprägt hat

Ancient Origins berichtete im Jahr 2015, dass unsere nahen Cousins, die Neandertaler und Denosivan, sich mit Homo sapiens gekreuzt haben und uns Gene gaben, die uns bei der Abwehr von Infektionen helfen, so zwei Studien. Leider haben dieselben Gene, die unsere Immunantwort in erster Linie verstärkt haben, auch moderne Menschen anfälliger für Allergien gemacht.

Der moderne Mensch hat Gene von Neandertalern und Denosivan geerbt, zwei archaischen Arten, die neu ausgestorben sind. ( Cicero Moraes/CC BY SA 3.0 )

Ein Papier veröffentlicht in Das American Journal of Human Genetics sagt, dass andere Studien herausgefunden haben, dass die moderne menschliche Immunität durch die Kreuzung mit dem, was die Autoren „archaische Menschen“ nennen, gestärkt wurde. Die von den Autoren untersuchten Gene, menschliche Toll-ähnliche Rezeptoren, wurden möglicherweise an den modernen Menschen weitergegeben, als sie sich vor etwa 50.000 Jahren mit Neandertalern kreuzten.

Darüber hinaus haben Dr. Michael Dannemann et. al., schrieb, dass die drei menschlichen Toll-like-Rezeptor-Gene bei modernen Menschen, die uns bei der Bekämpfung von Krankheiten helfen, zu den oberen 1 Prozent der Gene mit der höchsten Neandertaler-Introgression gehören. Introgression ist die Übertragung von Genen von einer Spezies zur anderen.

Forscher haben geschätzt, dass 1 bis 6 Prozent der modernen eurasischen Gene von ausgestorbenen Homininen stammen, einschließlich Denosivan und Neandertalern. Laut der Studie haben andere Wissenschaftler herausgefunden, dass Neandertaler-Gene das adaptive Immunsystem stärken, aber diese TLR-Rezeptorgene haben uns eine verbesserte Fähigkeit gegeben, Infektionen durch die angeborene Immunantwort zu bekämpfen. Das angeborene Immunsystem ist eine erste Verteidigungslinie gegen Krankheitserreger, erkennt auch Keime und hilft, das adaptive Immunsystem zu aktivieren.

Somit haben die Auswirkungen der Kreuzung von Homo Sapien und „archaischen Menschen“ unsere Gesundheit in der modernen Welt sowohl gefördert als auch behindert.

Ausgewähltes Bild: Die neue Studie besagt, dass die Neandertaler-DNA viele körperliche Merkmale bei Menschen europäischer und asiatischer Herkunft beeinflusst. Quelle: Michael Smeltzer, Vanderbilt University

Von Mark Miller


Die möglichen Vor- und Nachteile von Neandertaler-DNA im menschlichen Genom

Beim Durchsuchen Ihres 23andMe-Kontos sind Sie möglicherweise auf einen Bericht gestoßen, der angibt, wie viele Neandertaler-Varianten Sie in Ihrer DNA haben. Der Bericht, der eine kurze Geschichte der Entstehung der Neandertaler auf dem Planeten Erde liefert, erklärt, welche dieser Varianten mit vier spezifischen Merkmalen in Verbindung gebracht werden können: Haarglätte, Größe, Rückenbehaarung und Wahrscheinlichkeit, nach dem Verzehr von dunkler Schokolade zu niesen. Dies scheint eine sehr begrenzte (und seltsam spezifische) Anzahl von Merkmalen zu sein, die mit den Vorfahren des Neandertalers in Verbindung stehen. Als Artikel von Der Wissenschaftler erklärt, haben Forscher außerhalb des 23andMe-Labors Grund zu der Annahme, dass Neandertaler einen größeren Einfluss auf das menschliche Genom haben als bisher angenommen.

Neandertaler brüteten mit modernen Menschen, bevor sie vor fast 40.000 Jahren ausstarben. Als Ergebnis dieser Kreuzung enthalten die Genome europäischer und asiatischer Individuen etwa 2% Neandertaler-DNA. Personen mit melanesischer Abstammung haben zusätzliche 2-4%. Diese Aussagen werden seit Jahren auf dem Gebiet der Anthropologie allgemein akzeptiert und veröffentlicht, aber eine Gruppe von Genomikern veröffentlichte ihre Ergebnisse in einer kürzlich erschienenen Ausgabe von Aktuelle Biologie, erklären, dass die im Genom des Menschen vorhandenen Neandertaler-Varianten Allele enthalten, die evolutionäre Vorteile wie eine erhöhte Immunisierung und ungewöhnliche Hautpigmentierungsmerkmale aufweisen. Die Ergebnisse wurden durch die Analyse der Sequenzen sowohl des menschlichen Genoms als auch des Genoms von Neandertalern entdeckt. Karten von fast einer Million Neandertaler-Sequenzen (die zuvor in den Genomen des modernen Menschen gefunden wurden) wurden erstellt und dann mit menschlichen Sequenzen verglichen, die vorherrschende Mengen an Neandertaler-Varianten enthielten. Die Genome von 1.523 Individuen europäischer, asiatischer und melanesischer Abstammung wurden verglichen. Am Ende wurden 126 Genpositionen entdeckt, an denen alte Hominin-DNA mit hoher Frequenz zu bestehen schien.

Von den 126 entdeckten Genpositionen wurden 7 Gene mit Hautpigmentierung und 31 Gene mit Immunität in Verbindung gebracht. Die Forscher kamen zu dem Schluss, dass diese spezifischen Varianten diejenigen waren, die dem modernen Menschen bei seiner Anpassung an die Geographie außerhalb Afrikas halfen. Die Studie unterstützt die Theorie, dass moderne Menschen aufgrund der Merkmale, die sie aus der Neandertaler-Kreuzung geerbt haben, ihre Fähigkeiten zum Überleben und zur Anpassung an neue Umgebungen verbessert haben. Diese Merkmale der Anpassung und Immunität der Hautpigmentierung halfen höchstwahrscheinlich den frühen Menschen, sich auf ihren verschiedenen Wanderungen aus Afrika an das sich ändernde Klima und neue infektiöse Organismen anzupassen.

Allerdings scheinen nicht alle vom Neandertaler übernommenen Varianten vorteilhaft zu sein. Ein weiterer Artikel veröffentlicht von Der Wissenschaftler untersucht den Zusammenhang zwischen vorherrschenden Neandertaler-Varianten und Formen klinischer Depression. Eine Studie mit über 28.000 Personen ergab, dass eine statistisch signifikante Anzahl von Personen mit einer erhöhten Anzahl von Neandertaler-Varianten in ihrem Genom tendenziell auch anfälliger für schwere depressive Störungen ist. Andere vorhandene klinische Zustände umfassten Hautläsionen und übermäßige Blutgerinnung. Das Vorhandensein von Neandertaler-Varianten scheint also ein zweideutiges Gefühl dafür zu geben, ob mehr Varianten gefeiert oder beklagt werden sollten oder nicht. Wie auch immer, die Verbindung zwischen der Langlebigkeit des modernen Menschen und unserer Beziehung zu den alten Neandertalern wurde bei der Analyse unserer eigenen genomischen Identitäten etwas klarer.


In Höhlen entdeckte prähistorische DNA enthüllt Geheimnisse der Neandertaler-Geschichte

Ein Blick auf die Chagyrskaya-Höhle in Sibirien Fabrizio Mafessoni

Eine neue Methode, um die DNA prähistorischer Homininen aus dem Boden von Höhlen zu extrahieren, die sie bewohnt haben, hat ergeben, dass Neandertaler vor ihrem endgültigen Verschwinden vor etwa 40.000 Jahren möglicherweise mindestens zweimal vom Rand des Aussterbens zurückgekehrt sind.

In einer am Donnerstag in Science veröffentlichten Studie beschreibt ein internationales Forscherteam, wie sie Fragmente des genetischen Materials des Neandertalers aus Höhlensedimenten in Spanien und Russland vor 200.000 bis 50.000 Jahren entdeckten.

Die Daten deuten darauf hin, dass es in ganz Eurasien zwei radikale Verdrängungen der Neandertaler gab, einmal vor 135.000 Jahren und noch einmal vor 100.000 Jahren. Dies könnte ein Hinweis auf Umweltbelastungen sein, die möglicherweise durch die Abkühlung des Klimas verursacht werden und die lokale Hominingruppen vorübergehend dezimierten, sagt Benjamin Vernot, Populationsgenetiker vom Max-Planck-Institut für evolutionäre Anthropologie in Leipzig.

Beide Male scheint es, als ob es einer überlebenden Linie von Neandertalern gelang, den Kontinent wieder zu bevölkern, als sich die Bedingungen verbesserten, sagt Vernot, der Hauptautor der Studie.

Dieser dramatische Befund über die Geschichte unserer engen evolutionären Cousins ​​​​kommt nicht von der Entdeckung neuer Skelette oder anderer archäologischer Überreste, sondern von bloßem Boden. Das Team sequenzierte Neandertaler-DNA aus Sedimenten der Galeria de las Estatuas, einer Höhle in Nordspanien, sowie aus den sibirischen Stätten Denisova und Chagyrskaya.

Von diesen Stätten ist die Denisova-Höhle vielleicht die bekannteste, da sie bereits die Bühne für einen großen Coup in der prähistorischen Genetik war. Vor etwa einem Jahrzehnt sequenzierten Wissenschaftler die DNA eines einzelnen Fingerknochens, der dort gefunden worden war, und identifizierten ihn als zu einem bisher unbekannten Hominin gehörend, das sie Denisovan nannten.

Die Denisova-Höhle, die zu unterschiedlichen Zeiten sowohl Neandertaler als auch Denisova-Menschen (sowie mindestens ein Hybrid-Individuum) beherbergte, hat nun einen neuen Beitrag zu unserem Verständnis der menschlichen Evolution geleistet.

Flirten mit dem Aussterben

Die dort und in den anderen beiden Höhlen extrahierte DNA zeigt, dass Neandertaler-Populationen zweimal durch Gruppen derselben Hominin-Linie ersetzt wurden, aber mit viel geringerer genetischer Vielfalt, sagt Matthias Meyer, Molekularbiologe von Max Planck, der die neue Studie leitete.

Um es in modernen Worten auszudrücken, war der genetische Unterschied zwischen den älteren und den jüngeren Populationen ähnlich dem, den wir heute zwischen Menschen in Afrika und Europa finden, sagt Meyer. Außer natürlich, dass Afrikaner und Europäer gleichzeitig Bevölkerungsgruppen sind, während die Neandertalergruppen, die einander ersetzten, Tausende von Jahren voneinander entfernt lebten.

Die Ursache dieser beiden „Strahlungen&rdquo &ndash, wie die Experten sie &ndash im genetischen Baum der Neandertaler nennen, ist noch nicht geklärt. Es ist unwahrscheinlich, dass sie von einer Gruppe von Neandertalern verursacht wurden, die in eine neue Region eindrang und die ursprüngliche Bevölkerung auslöschte, sagt Vernot.

Die genetischen Daten legen nahe, dass irgendwann ein großer Teil der Neandertaler in Eurasien abgestorben ist, sagt er Haaretz. &bdquoNur eine kleine Gruppe überlebte, wer weiß wo, und als sich die Bedingungen verbesserten, breiteten sie sich wieder aus und bevölkerten Eurasien neu, aber sie weisen jetzt eine viel geringere genetische Vielfalt auf, und dies spiegelt sich in den Daten wider&rdquo, sagt er.

In der Höhle Denisova in Sibirien Fabrizio Mafessoni

Über die Ursache dieser frühen Ausrottung können wir nur spekulieren, aber das Science-Papier deutet darauf hin, dass sie mit Veränderungen der Klima- und Umweltbedingungen verbunden sein könnten, die durch die letzte Eiszeit ausgelöst wurden, die vor etwa 100.000 Jahren begann.

Höchstwahrscheinlich war der moderne Homo sapiens an dieser postulierten Krise nicht beteiligt, da wir damals noch weitgehend auf unsere evolutionäre Wiege in Afrika beschränkt waren, obwohl wir bereits früh mit Streifzügen in den Nahen Osten und möglicherweise nach Europa begonnen hatten.

Der Mensch mag tatsächlich am endgültigen Aussterben der Neandertaler vor etwa 40.000 Jahren beteiligt gewesen sein, obwohl das Ausmaß und die Art unserer Rolle immer noch heiß diskutiert werden. Und vergessen Sie nicht, dass in jedem von uns ein bisschen Neandertaler-DNA überlebt, da wir es geschafft haben, uns vor ihrem Verschwinden mit ihnen zu kreuzen.

Was auch immer die Ursache für ihren endgültigen Tod war, die neu veröffentlichten Forschungsergebnisse zeigen, dass wir immer noch viel über die ferne Geschichte der Neandertaler und anderer Hominin-Gruppen wissen. Besonderes Augenmerk sollte auch auf die in der Studie verwendete Methode gelegt werden, die ein revolutionäres Werkzeug bei der Erforschung unserer evolutionären Wurzeln verspricht.

Bisher haben sich Archäologen darauf verlassen, menschliche Überreste zu finden, um die verschiedenen Zweige des Stammbaums der Homininen zu rekonstruieren. Aber die meisten prähistorischen Stätten liefern nur wenige oder keine menschlichen Überreste und noch weniger Knochen, in denen DNA erhalten ist und extrahiert werden kann, sagt Vivian Slon, eine Paläogenetikerin von der Universität Tel Aviv, die auch eine leitende Forscherin an der in Science veröffentlichten Studie war.

An der spanischen Stätte, die Teil der Studie war, sind beispielsweise Hunderte von Steinwerkzeugen aus der Höhle aufgetaucht, die vor etwa 110.000 bis 70.000 Jahren bewohnt war, aber nur ein einziger Neandertaler-Fußknochen wurde gefunden.

Und das gilt immer noch als Glück. Da oft die gleichen Formen von Steinwerkzeugen von verschiedenen Homininengruppen verwendet wurden, gibt es viele Orte, an denen die Forscher in Ermangelung von Skelettresten die Identität der Bewohner nur erahnen können.

Selbst wenn in einer Höhle menschliche Überreste gefunden werden, die genetische Informationen liefern, stellen sie in der Regel nur wenige Zeitpunkte in der Besiedlungsgeschichte des Ortes dar, die manchmal Zehntausende von Jahren umfassen kann, bemerkt Slon.

&bdquoEs gibt nur etwa 18 Neandertaler-Knochen, aus denen DNA extrahiert wurde&ldquo stellt Vernot fest. &bdquoDies soll eine Bevölkerung darstellen, die sich über ganz Eurasien erstreckte und Hunderttausende von Jahren lebte?&rdquo

Durch die Extraktion von DNA aus Sedimenten können Wissenschaftler Unmengen zusätzlicher Daten sammeln und die sich ändernden genetischen Profile der Höhlenbewohner Schicht für Schicht rekonstruieren.

&bdquoDie Stärke dieser neuen Methode besteht darin, dass wir genetische Analysen durchführen können, selbst wenn keine Knochen vorhanden sind&ldquo sagt Slon Haaretz. &bdquoDies bedeutet, Hunderte oder Tausende von archäologischen Stätten für genetische Studien zu öffnen.&ldquo

Ein Blick auf die Chagyrskaya-Höhle in Sibirien Fabrizio Mafessoni

Geh Fisch, für DNA

Im Jahr 2017 war Slon der leitende Forscher in einem Team, das Pionierarbeit bei dieser Methode leistete, indem es mitochondriale DNA aus den Sedimenten des paläontologischen Füllhorns der Denisova-Höhle extrahierte. Mitochondriale DNA (oder mtDNA) befindet sich in den Mitochondrien, den Organellen, die unsere Zellen antreiben. Es ist einfacher zu identifizieren, zum Teil weil wir viel mehr Kopien davon pro Zelle haben als unsere Kern-DNA. Die mtDNA gibt uns jedoch auch weniger Informationen über unsere genetische Vergangenheit, da sie von der Mutterseite vererbt wird (mit sehr seltenen Ausnahmen) und eine viel kürzere Sequenz als unser Genom hat - etwa 16.000 Basenpaare gegenüber drei Milliarden.

Aus diesem Grund versuchte die neu veröffentlichte genetische Forschung erfolgreich, nukleare DNA anstelle von mtDNA aus den Sedimenten der drei Höhlen zu identifizieren, die Teil der Studie waren.

Genial ist die Art und Weise, wie menschliche DNA, die Hunderttausende Jahre alt sein kann, aus Sedimenten gewonnen wird. Genetiker brauchen nur wenige Milligramm Erde, um den Prozess zu starten, erklärt Meyer. Zuerst verwenden sie Chemikalien, um die gesamte in der Probe vorhandene DNA zu extrahieren. Dann stehen sie vor dem Problem, dass das meiste genetische Material zu Bakterien gehört, die von Natur aus im Boden leben. Selbst der kleine Prozentsatz der Säugetier-DNA stammt hauptsächlich von Höhlenbären, Hyänen und anderer prähistorischer Fauna.

Da wir den größten Teil unserer DNA mit anderen Säugetieren teilen, kann es schwierig sein, menschliches genetisches Material zu identifizieren.

Wir wissen, dass es etwa 1,6 Millionen Orte im Genom gibt, die für den Menschen und seine evolutionären Verwandten einzigartig sind (nicht viel, wenn man die drei Milliarden Basenpaare in unserem Genom bedenkt). Genetiker können so künstliche Nukleotidsequenzen oder „Sonden&rdquo konstruieren, die diese Orte nachahmen: Wenn eine dieser Sonden an das alte genetische Material bindet, um die DNA-Signatur-Doppelhelix zu reformieren, siehe da, wir können sicher sein, dass wir uns an etwas menschliche DNA.

Der mikroskopische Fang kann dann mit bekannten Genomen von Menschen und anderen Homininen verglichen werden, um Populationsänderungen und die Evolution der Art im Laufe der Zeit zu verfolgen, genau wie das Team es mit der Neandertaler-DNA gemacht hat, die sie herausgefischt haben.

Hyänenkot und Geistermenschen

An dieser Stelle fragen Sie sich vielleicht, wie all diese menschliche DNA in den Sedimenten prähistorischer Höhlen gelandet ist. Die kurze Antwort lautet: Wir wissen es nicht, sagt Sloan. Es sind jedoch wahrscheinlich mehrere Quellen beteiligt, stellt sie fest, von den zersetzten Überresten toter Menschen, die in der Höhle begraben sind, bis hin zu all den Körperflüssigkeiten, die lebende Menschen routinemäßig verbreiten: Spucke, Blut, Kot und so weiter.

&bdquoIn manchen Fällen könnte es sogar sein, dass eine Hyäne einen Menschen gefressen und einige Knochenfragmente in der Höhle ausgekotzt hat&bdquo Meyer spekuliert. Was auch immer die Quelle der DNA ist, ihre Gewinnung aus Höhlensedimenten eröffnet neue und aufregende Wege für die Forschung.

Mit dieser Methode soll es beispielsweise auch möglich sein, sogenannte &ldquoghost-Hominine zu identifizieren", sagen Slon und Meyer. Dies sind Homininen, die Spuren in unserer DNA hinterlassen haben (weil unsere entfernten Vorfahren Sex mit ihnen hatten), deren Überreste jedoch noch nicht im Fossilienbestand gefunden wurden.

&bdquoWir haben wirklich keine gute Vorstellung davon, wer im späten Pleistozän da war, besonders in Zentral- und Ostasien&ldquo, bemerkt Meyer. &ldquoWir kennen die Denisovaner erst seit 10 Jahren, und wer weiß, wen wir noch finden werden.&ldquo


Alte DNA wirft neues Licht auf die frühesten Menschen der Arktis

Erstankömmlinge blieben Tausende von Jahren für sich.

Die frühesten Menschen in der nordamerikanischen Arktis blieben Jahrtausende von anderen in der Region isoliert, bevor sie vor etwa 700 Jahren verschwanden, wie eine neue genetische Analyse zeigt. Die am Donnerstag online veröffentlichte Studie zeigt auch, dass sich die heutigen Inuit und amerikanischen Ureinwohner der Arktis genetisch von den ersten Siedlern der Region unterscheiden.

Inuit-Jäger in der kanadischen Arktis erzählen seit langem Geschichten über ein mysteriöses altes Volk namens Tunit, das einst den hohen Norden bewohnte. Tunit-Männer, erinnerten sie sich, besaßen mächtige Magie und waren stark genug, um einem Walross den Hals zu zerschmettern und den massiven Kadaver im Alleingang über das Eis nach Hause zu ziehen. Dennoch beschrieben die Geschichten die Tunit als zurückhaltendes Volk, das für sich bleibt und den Kontakt zu seinen Nachbarn meidet.

Viele Forscher taten die Geschichten als reine Fiktion ab, aber eine große neue genetische Studie legt nahe, dass Teile dieser Geschichten auf tatsächlichen Ereignissen beruhten.

In einem am Freitag in Science erscheinenden Artikel enthüllen die Evolutionsgenetikerin Eske Willerslev und die Molekularbiologin Maanasa Raghavan, beide von der Universität Kopenhagen, Dänemark, und ihre Kollegen zum ersten Mal, dass die frühesten Bewohner der kanadischen Arktis – eine Gruppe, die Archäologen nennen sie Paleo-Eskimos - lebten fast 4.000 Jahre lang isoliert von ihren Nachbarn und verzichteten auf jede Vermischung mit den amerikanischen Ureinwohnern im Süden oder mit den Vorfahren der modernen Inuit.

"Woanders haben die Leute, sobald sie sich treffen, Sex", sagt Willerslev. "Sogar potenziell verschiedene Arten wie Neandertaler [und moderne Menschen] hatten Sex, daher ist dieser Befund äußerst überraschend."

Die neue Studie schlägt auch eine bisher unbekannte Migration vor. Untersuchungen anderer Wissenschaftler haben gezeigt, dass die ersten Amerikaner vor mindestens 15.500 Jahren die Neue Welt betraten und dass zwei kleinere Wanderungen von Jägern und Sammlern aus Asien folgten. Die neue Studie zeigt, dass die Paleo-Eskimos vor etwa 5.000 Jahren in einer separaten Wanderung in die Arktis eingedrungen sind.

Darüber hinaus deutet die Analyse der Diversität der mütterlich vererbten DNA in ihren Proben durch das Team darauf hin, dass diese Paleo-Eskimo-Migranten extrem wenige Frauen umfassten. In der Tat ist es möglich, dass es nur eine abenteuerlustige Frau unter der Gründungspopulation gab. "Ich kann mich an keine andere Gruppe erinnern, die eine so geringe Diversität aufweist", sagt Willerslev.

Die Genetikerin und Anthropologin Jennifer Raff von der University of Texas in Austin, die nicht Mitglied des Teams war, hält die neue Analyse für einen großen Fortschritt in der Arktisforschung.

"Diese Forschung hat mehrere wichtige Fragen zur Vorgeschichte der nordamerikanischen Arktis beantwortet", sagt sie. Die Studie zeigt nun beispielsweise, dass die Paleo-Eskimos getrennt von den Vorfahren der Inuit ankamen und genetisch verschieden blieben.

Bestattungspraktiken schaffen Herausforderungen

Es war jedoch nicht einfach, genügend alte DNA für das Projekt zu finden. Obwohl das Team Knochen-, Zahn- oder Haarproben von 169 alten menschlichen Überresten aus dem arktischen Sibirien, Alaska, Kanada und Grönland erhielt, lieferten nur wenige Proben gut erhaltene DNA.

Die Erklärung, so fanden die Forscher heraus, lag in alten arktischen Bestattungspraktiken. Viele Gruppen begruben ihre Toten an der Oberfläche, anstatt zu versuchen, ein Grab im steinharten arktischen Permafrostboden zu graben. So wurden die Körper wiederholt eingefroren und aufgetaut, ein Prozess, der die alte DNA beschädigt oder zerstört hat.

Die schlechte Konservierung bedeutete, dass das Team vollständige Genomdaten von nur 26 der alten Proben erhalten konnte. Darüber hinaus betrug die höchste Abdeckung nur 30 Prozent des Genoms, und die meisten Proben ergaben 10 Prozent oder weniger.

Aber die Autoren der Studie, so Raff, machten das Beste aus der Situation, indem sie die DNA-Schäden und die fehlenden Daten bei ihren Analysen berücksichtigten und "aus schwierigen Proben möglichst viele Informationen herausholten".

Die neuen Erkenntnisse werden bei den Paleo-Eskimos, einer Gruppe, die Archäologen seit langem verwirrt hat, neues Interesse wecken. Zur Verwunderung vieler Forscher verwarfen die Paleo-Eskimos die technisch fortschrittlichen Pfeile und Bögen, die sie aus Asien mitbrachten, und zogen es vor, mit größeren und schwereren Lanzen zu jagen, die einen engeren Kontakt mit gefährlichem Wild erforderten.

Und im Laufe der Zeit entwickelten die Paleo-Eskimos eine fast kultähnliche Lebensweise, die als Dorset-Kultur bekannt ist. Die Dorset entwickelten eine intensive Tradition schamanistischer Kunst, die sich in den menschlichen und tierischen Figuren zeigt, die sie aus Geweih- und Walross-Elfenbein geschnitzt haben.

"Sie waren ein sehr seltsames und konservatives Volk", sagt der Anthropologe William Fitzhugh von der Smithsonian Institution. Aber ihre starken spirituellen Überzeugungen könnten helfen, ihre Insellage zu erklären, fügt er hinzu. Die Dorset hätten auf Mischehen mit anderen verzichten können, um die Reinheit und Stabilität ihres rituellen Lebens zu gewährleisten.

Die Vorfahren der modernen Inuit, die vor tausend Jahren mit Hundeschlitten, großen Fellbooten und ausgeklügelter Bogenschießausrüstung in die kanadische Arktis kamen, scheinen von den Dorset gleichermaßen verwirrt zu sein. Aber als der letzte Dorset etwa 300 Jahre später aus der Arktis verschwand – möglicherweise infolge tödlicher Krankheiten, die von Wikingerhändlern in die Neue Welt gebracht wurden – bewahrten Inuit-Geschichtenerzähler ihr Gedächtnis in Geschichten über die Tunit.


Mensch-Familien-Wiedervereinigungen

Die Vorfahren des modernen Menschen kreuzten sich mit anderen frühen Hominiden, einschließlich Neandertalern.

Foto von Tomislav Veic´ / Mit freundlicher Genehmigung des Neanderthal Museum Krapina, Kroatien

Die Menschen der frühen Neuzeit sind wahrscheinlich Neandertalern und Denisova-Menschen begegnet, nachdem sie vor etwa 50.000 Jahren aus Afrika eingewandert waren.

Kartenquelle: Lernen über die Geschichte der menschlichen Bevölkerung aus alten und modernen Genomen, von Mark Stoneking und Johannes Krause, veröffentlicht in Natur Bewertungen, 2011

Für den ausgebildeten Dolmetscher ist das menschliche Genom eine Aufzeichnung der menschlichen Vergangenheit. Uralte Umgebungen hinterlassen ihre Spuren durch natürliche Selektion, Muster genetischer Ähnlichkeit zwischen verschiedenen Individuen weisen auf Aspekte ihrer gemeinsamen Geschichte hin, die von familiären Beziehungen bis hin zu Massenmigrationen vor Tausenden von Jahren reichen.

Mit dem Aufkommen leistungsstarker neuer Sequenzierungstechnologien werfen Genome der Vergangenheit und Gegenwart ein neues Licht auf die frühe Menschheitsgeschichte. „Genetik erzählt von den Bewegungen und Beziehungen von Menschen“, sagt David Reich, Professor für Genetik an der Harvard Medical School. „Das waren dunkle Flecken, schwarze Flecken, Unbekannte für viele Archäologie.“

Die ans Licht gekommene Vergangenheit ist komplexer, als die Forscher vermutet hatten. Im Jahr 2010 kamen Reich und Kollegen im Rahmen der Bemühungen zur Sequenzierung des Neandertaler-Genoms zu einem überraschenden Ergebnis: Irgendwann in der fernen Vergangenheit, nicht lange nach dem Auszug aus Afrika, kreuzten sich moderne Menschen mit Neandertalern. Tatsächlich leben heute noch Stücke der Neandertaler-DNA in Menschen europäischer und ostasiatischer Herkunft.

In einem Papier veröffentlicht in Natur Im Januar dieses Jahres identifizierte Reichs Labor die verbleibenden Spuren dieser genetischen Mischung, indem es das Genom eines Neandertalers mit dem von etwa 1.000 heutigen Menschen verglich. „In jedem Menschen hat man eine persönliche Karte, die zeigt, wo sich die kleinen Teile der Neandertaler-Vorfahren befinden“, erklärt Reich. „Die Karte jeder Person ist ganz anders … Sie haben möglicherweise Neandertaler-Vorfahren an Ihrem Beta-Globin-Gen und ich möglicherweise nicht oder umgekehrt.“

Bei Europäern und Ostasiaten machten diese Stücke im Durchschnitt etwa 2 Prozent des Genoms aus. Aber die Gebiete der Neandertaler-Vorfahren waren in einigen Regionen des Genoms nicht zufällig verteilt, tatsächlich zeigten fast zwei Drittel der Eurasier Neandertaler-Abstammung. Die natürliche Selektion scheint die damit verbundenen Gene begünstigt zu haben, die Haut und Haare überproportional beeinflussen, und Reichs Team vermutet, dass sie dem modernen Menschen geholfen haben, sich an ihre neue, nicht-afrikanische Umgebung anzupassen.

Andere Details über die Vermischung sind ebenfalls aufgetaucht. Bisher gibt es in den archäologischen Aufzeichnungen keine Hinweise darauf, wann oder wo sich Menschen und Neandertaler trafen, aber anhand genetischer Beweise schätzt Reich, dass ihre letzten Begegnungen vor 47.000 bis 65.000 Jahren stattfanden. Ebenso fanden er und seine Kollegen heraus, dass der Mensch heute am engsten mit einem Neandertaler verwandt ist, dessen Überreste im Kaukasus gefunden wurden, obwohl bekannt war, dass Neandertaler hauptsächlich in Europa gelebt haben.

Dennoch bleiben viele Aspekte der Vermischung im Dunkeln. „Wir wissen nicht genau, wie viele Paarungen es gab“, sagt Reich. "Wir wissen nicht, ob es Neandertaler-Männchen und moderne Menschenfrauen waren oder umgekehrt oder gleich viele von beiden." Es ist auch nicht klar warum die Vermischung fand statt – sei es einvernehmlich oder beeinflusst durch Faktoren wie Kriegsführung oder das Bedürfnis nach Gefährten zu einer Zeit, als die modernen Menschen wahrscheinlich in der Überzahl waren.

Die Beweise zeigen, sagt er, „als sich moderne Menschen und Neandertaler trafen und sich vermischten, standen sie bereits am Rande der biologischen Inkompatibilität.“ Die jüngste Studie lokalisierte genomische „Wüsten“, in denen Neandertaler-DNA selten war, was darauf hindeutet, dass die natürliche Selektion für den Menschen schädliche Neandertaler-Genvarianten beseitigt haben könnte. Insbesondere auf dem X-Chromosom (dem Geschlechtschromosom, das von Männern und Frauen geteilt wird) war die Neandertaler-DNA ein Fünftel so häufig wie anderswo – ein bekanntes Zeichen für die Hybridisierungsbarrieren, die sich entwickeln, wenn zwei Arten divergieren. Trotzdem blieben die für die genetische Vermischung notwendigen Ähnlichkeiten bestehen: „Neandertaler und moderner Mensch stehen sich näher, als man bisher gedacht hätte“, betont Reich. „Sie trafen sich, sie kreuzten sich … sie brachten Nachkommen hervor, und diese Nachkommen wurden von einem oder beiden Elternteilen aufgezogen und trugen zum modernen menschlichen Genpool bei.“

Im weiteren Sinne hat Reich herausgefunden, dass die Artengrenzen zwischen den frühen Hominidengruppen keineswegs Fest Grenzen. Im Jahr 2010 identifizierte die Genomsequenzierung eines alten Fingerknochens aus einer sibirischen Höhle eine völlig neue Hominidengruppe, die sich sowohl von Menschen als auch von Neandertalern unterscheidet, die Reich und seine Mitarbeiter die Denisova-Menschen nannten. Auch die Denisova-Menschen haben sich einst mit den Vorfahren des modernen Menschen gekreuzt – Polynesier und Aborigines-Australier weisen Beweise für denisova-Vorfahren auf – und Reichs Team vermutet nun, dass sich auch Neandertaler mit Denisova-Menschen gekreuzt haben. Es werden mehr Genomsequenzen, sowohl alte als auch moderne, benötigt, um all die hypothetischen Beimischungen zu verstehen, aber der bekannte menschliche Evolutionsbaum scheint bereits verworrener zu sein als bisher angenommen.

Der genetische Nachweis hat seine Grenzen. Es sei schwierig oder unmöglich, Migrationen nahe verwandter Menschen mit genomischen Techniken zu erkennen, sagt Reich. Zum Beispiel wurden die leistungsstarken Techniken, mit denen Teile der Neandertaler-DNA identifiziert wurden, nicht erfolgreich verwendet, um eine genomische Signatur der Barbareninvasion in Rom zu entdecken, obwohl sie viel näher an der Gegenwart stattfindet – obwohl Reich der Meinung ist, dass eine sorgfältigere Untersuchung in Kombination mit zusätzlichen Proben von alte DNA, kann Licht auf dieses und andere Ereignisse in der Menschheitsgeschichte werfen. „Die Genomik sagt etwas, das die Archäologie recht gut ergänzt“, sagt Reich. "Es ist eine weitere sehr reichhaltige Informationsquelle über die Vergangenheit."


Neandertaler-Genom vom Menschen vererbt, sagt Studie

1 von 15 Svanto Paabo hält auf einer Pressekonferenz in London am Donnerstag, den 10. Juli 1997, eine Nachbildung des Neandertalerknochens. Eine Probe des Originalknochens hat eine DNA-Probe ergeben und hat Paabo und Wissenschaftler des Zoologischen Instituts der Universität München dazu gebracht, sagen, dass Neandertaler eine andere und heute existierende Spezies vom aktuellen Homo sapiens sind. (AP Photo/Alastair Grant) ALSO Lauf am: 19.10.2007 Der Biologe Svante Paabo sagt, Neandertaler besäßen ein Gen FOXP2 – kritisch für die Sprache. Läuft am: 26.08.2011 Svänte Paabo hält eine Nachbildung eines Neandertalerknochens. Läuft am: 26.08.2011 Svänte Paabo hält eine Nachbildung eines Neandertalerknochens. Alastair Grant/AP Mehr anzeigen Weniger anzeigen

2 von 15 Schädel eines Homo neanderthalensis (30.000 - 50.000 Jahre alt) Wikimedia/Anagoria Mehr anzeigen Weniger anzeigen

4 of 15 FILE - This Oct. 1996 file photo shows a replica of a Neanderthal man at the Neanderthal museum in Mettmann, western Germany. According to research reported in the Friday, May 6, 2010 edition of the journal Science, between 1 percent and 4 percent of genes in people from Europe and Asia trace back to Neanderthals. (AP Photo/Heinz Ducklau, file) HOLD FOR RELEASE AT 2 P.M. EDT. THIS PHOTO MAY NOT BE PUBLISHED, BROADCAST OR POSTED ONLINE BEFORE 2 P.M. EDT Heinz Ducklau/AP Show More Show Less

5 of 15 This picture shows three bones (Vi33-16, Vi33-25, Vi33-26) from Vindjia cave, Croatia. Most of the Neanderthal sequence was retrieved from these bones. Courtesy/Max-Planck-Institute EVA Show More Show Less

7 of 15 ** FILE ** In this 1999 undated photo provided by the Anthropological Institute of the University Zurich, Switzerland, phases of the reconstruction of a Neanderthal child are seen. At a news conference in Leipzig, Germany, on Thursday, Feb. 12, 2009 scientists reported on the results of their three-year-long research to sequence the genome of the Neanderthal Man. By especially designed methods the international research team of the Max-Planck-Institute for Evolutionary Anthropology said it has extracted some 3 billion DNA fragments from three Croatian Neanderthal fossils. (AP Photo/ Anthropological Institute of the University Zurich, Philippe Plailly, File) ** NO SALES EDITORIAL USE ONLY** MANDATORY CREDIT * Philippe Plailly/AP Show More Show Less

8 of 15 A Neanderthal model at Zagros Paleolithic Museum, Kermanshah Rawansari/en.wikipedia Show More Show Less

10 of 15 First reconstruction of Neanderthal man Ther Neanderthaler Fund Show More Show Less

11 of 15 Map of main sites where classical Neandertal fossil where found. Wikimedia Show More Show Less

13 of 15 Skulls of 1. Gorilla 2. Australopithecine 3. Homo erectus 4. Neanderthal (La-Chapelle-au-Seine) 5. Steinheim Skull 6. Modern human Wikimedia/Anagoria Show More Show Less

14 of 15 This undated handout photo provided by the journal Science shows University of California Santa Cruz professor of biomolecular engineering Ed Green holding replicas of the bones, and a skull, from which Neanderthal DNA was extracted for genome sequencing. (AP Photo/Jim MacKenzie, UC-Santa Cruz) Ran on: 05-07-2010 UC Santa Cruz Professor Richard E. Green holds replicas of the Neanderthal bones DNA was extracted from. Ran on: 05-07-2010 UC Santa Cruz Professor Richard E. Green holds replicas of the Neanderthal bones DNA was extracted from. Jim MacKenzie/AP Show More Show Less

SAN FRANCISCO -- It's a tale of romance from the Ice Age - and its consequences today.

Long ago, in a part of the world now known as Europe, early modern humans lived alongside the Neanderthal people - and they interbred.

A fast-growing population of modern humans eventually drove the Neanderthals to extinction 30,000 years ago, but the benefits of those early dalliances between the two groups live on.

The Neanderthals, it seems, passed on to humans many of the genes that now mark our greatly improved immune systems, according to an international team of researchers led by a Stanford group.

The researchers, deciphering the genome of fossil Neanderthals and modern humans, report they have found in both a major group of matching immune system genes - genes the scientists say we inherited from our stocky Ice Age predecessors.

The same scientists also studied the genes of a different ancient people, the Denisovans, who were contemporary with the Neanderthals and whose meager fossils were found in a Siberian cave called Denisova. The Denisovans, the Stanford scientists said, were likely a "sister group to the Neanderthals" who apparently bequeathed genes of their immune systems to modern Melanesians - the people of New Guinea, Fiji and scores of other islands in the western South Pacific.

In a report published in the journal ScienceExpress on Thursday, Peter Parham, a Stanford microbiologist and immunologist, describes how he and 22 colleagues from five nations traced the genetic history of the varied people who originated in Africa and later moved into Europe and the Middle East.

Genomes deciphered

The Swedish anthropologist Svänte Paabo and his colleagues first deciphered the Neanderthal and Denisovan genomes and showed where and when they interbred with modern humans.

The fossil record indicates that those ancient pre-human people apparently left Africa some 400,000 years ago and roamed across Europe and Asia until modern humans moved into their Eurasian turf from Africa some time around 85,000 years ago, and quickly replaced them, Parham said.

Homo sapiens overran the Neanderthals from Northern Europe to Spain, and by 30,000 years ago the Neanderthals were gone. Similarly, humans also overran the Denisovans in Siberia and they disappeared at about the same time.

But some of their genes lived on in humans, Parham's team reported. They were found in modern people in Europe, Asia and Melanesia, but not found in African people, the researchers said.


A Genetic Variant You May Have Inherited From Neanderthals Reduces the Risk of Severe COVID-19

SARS-CoV-2, the virus that causes COVID-19, impacts people in different ways after infection. Some experience only mild or no symptoms at all while others become sick enough to require hospitalization and may develop respiratory failure and die.

Now, researchers at the Okinawa Institute of Science and Technology Graduate University (OIST) in Japan and the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Germany have found that a group of genes that reduces the risk of a person becoming seriously ill with COVID-19 by around 20% is inherited from Neanderthals.

“Of course, other factors such as advanced age or underlying conditions such as diabetes have a significant impact on how ill an infected individual may become,” said Professor Svante Pääbo, who leads the Human Evolutionary Genomics Unit at OIST. “But genetic factors also play an important role and some of these have been contributed to present-day people by Neanderthals.”

Last year, Professor Svante Pääbo and his colleague Professor Hugo Zeberg reported in Natur that the greatest genetic risk factor so far identified, doubling the risk to develop severe COVID-19 when infected by the virus, had been inherited from Neanderthals.

Their latest research builds on a new study, published in December last year from the Genetics of Mortality in Critical Care (GenOMICC) consortium in the UK, which collected genome sequences of 2,244 people who developed severe COVID-19. This UK study pinpointed additional genetic regions on four chromosomes that impact how individuals respond to the virus.

Now, in a study published recently in Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), Professor Pääbo and Professor Zeberg show that one of the newly identified regions carries a variant that is almost identical to those found in three Neanderthals – a

50,000-year-old Neanderthal from Croatia, and two Neanderthals, one around 70,000 years old and the other around 120,000 years old, from Southern Siberia.

Surprisingly, this second genetic factor influences COVID-19 outcomes in the opposite direction to the first genetic factor, providing protection rather than increasing the risk to develop severe COVID-19. The variant is located on chromosome 12 and reduces the risk that an individual will require intensive care after infection by about 22%.

“It’s quite amazing that despite Neanderthals becoming extinct around 40,000 years ago, their immune system still influences us in both positive and negative ways today,” said Professor Pääbo.

To try to understand how this variant affects COVID-19 outcomes, the research team took a closer look at the genes located in this region. They found that three genes in this region, called OAS, code for enzymes that are produced upon viral infection and in turn activate other enzymes that degrade viral genomes in infected cells.

“It seems that the enzymes encoded by the Neanderthal variant are more efficient, reducing the chance of severe consequences to SARS-CoV-2 infections,” Professor Pääbo explained.

The researchers also studied how the newly discovered Neanderthal-like genetic variants changed in frequency after ending up in modern humans some 60,000 years ago.

To do this, they used genomic information retrieved by different research groups from thousands of human skeletons of varying ages.

They found that the variant increased in frequency after the last Ice Age and then increased in frequency again during the past millennium. As a result, today it occurs in about half of people living outside Africa and in around 30% of people in Japan. In contrast, the researchers previously found that the major risk variant inherited from Neanderthals is almost absent in Japan.

“The rise in the frequency of this protective Neanderthal variant suggests that it may have been beneficial also in the past, maybe during other disease outbreaks caused by RNA viruses,” said Professor Pääbo.

Reference: “A genomic region associated with protection against severe COVID-19 is inherited from Neandertals” by Hugo Zeberg and Svante Pääbo, 16 February 2021, Proceedings of the National Academy of Sciences.
DOI: 10.1073/pnas.2026309118


What Really Caused Neanderthals to Go Extinct? New Study Has Shocking Answer

It is one of the great unsolved mysteries of anthropology. What killed off the Neanderthals, and why did Homo sapiens thrive even as Neanderthals withered to extinction? Was it some sort of plague specific only to Neanderthals? Was there some sort of cataclysmic event in their homelands of Eurasia that lead to their disappearance?

A new study from a team of physical anthropologists and head & neck anatomists suggests a less dramatic but equally deadly cause.

Published online by the journal, The Anatomical Record, the study, “Reconstructing the Neanderthal Eustachian Tube: New Insights on Disease Susceptibility, Fitness Cost, and Extinction” suggests that the real culprit in the demise of the Neanderthals was not some exotic pathogen.

Instead, the authors believe the path to extinction may well have been the most common and innocuous of childhood illnesses — and the bane of every parent of young children — chronic ear infections.

“It’s not just the threat of dying of an infection. If you are constantly ill, you would not be as fit and effective in competing with your Homo sapien cousins for food and other resources. In a world of survival of the fittest, it is no wonder that modern man, not Neanderthal, prevailed.” — Professor Samuel Márquez, Ph.D.

“It may sound far-fetched, but when we, for the first time, reconstructed the Eustachian tubes of Neanderthals, we discovered that they are remarkably similar to those of human infants,” said coinvestigator and Downstate Health Sciences University Associate Professor Samuel Márquez, Ph.D., “Middle ear infections are nearly ubiquitous among infants because the flat angle of an infant’s Eustachian tubes is prone to retain the otitis media bacteria that cause these infections — the same flat angle we found in Neanderthals.”

In this age of antibiotics, these infections are easy to treat and relatively benign for human babies. Additionally, around age 5, the Eustachian tubes in human children lengthen and the angle becomes more acute, allowing the ear to drain, all but eliminating these recurring infections beyond early childhood.

But unlike modern humans, the structure of the Eustachian tubes in Neanderthals do not change with age — which means these ear infections and their complications, including respiratory infections, hearing loss, pneumonia, and worse, would not only become chronic, but a lifelong threat to overall health and survival.

“Here is yet another intriguing twist on the ever-evolving Neanderthal story, this time involving a part of the body that researchers had almost entirely neglected. It adds to our gradually emerging picture of the Neanderthals as very close relatives who nonetheless differed in crucial respects from modern man.” — Ian Tattersall, Ph.D.

“It’s not just the threat of dying of an infection,” said Dr. Márquez. “If you are constantly ill, you would not be as fit and effective in competing with your Homo sapien cousins for food and other resources. In a world of survival of the fittest, it is no wonder that modern man, not Neanderthal, prevailed.”

“The strength of the study lies in reconstructing the cartilaginous Eustachian tube,” said Richard Rosenfeld, MD, MPH, MBA, Distinguished Professor and Chairman of Otolaryngology at SUNY Downstate and a world-renowned authority on children’s health. “This new and previously unknown understanding of middle ear function in Neanderthal is what allows us to make new inferences regarding the impact on their health and fitness.”

“Here is yet another intriguing twist on the ever-evolving Neanderthal story, this time involving a part of the body that researchers had almost entirely neglected,” said Ian Tattersall, Ph.D., paleoanthropologist and Curator Emeritus of the American Museum of National History. “It adds to our gradually emerging picture of the Neanderthals as very close relatives who nonetheless differed in crucial respects from modern man.”

Reference: “Reconstructing the Neanderthal Eustachian Tube: New Insights on Disease Susceptibility, Fitness Cost, and Extinction” by Anthony Santino Pagano, Samuel Márquez and Jeffrey T. Laitman, 31 August 2019, The Anatomical Record.
DOI: 10.1002/ar.24248


Crossbreeding clues

Previous mitochondrial analysis of Neanderthal DNA has uncovered no sign that Neanderthals and humans interbred sufficiently to leave a trace. A preliminary analysis across the new genome seems to confirm this conclusion, but more sequence data could overturn this conclusion.

“I look at the fossil evidence and don’t see much evidence of intermixture,” adds Stringer.

Early glimpses at the Neanderthal genome have already trickled out in recent publications and conference presentations.

A Neanderthal recovered in Spain, seemed to have the human version of gene linked to language development, Foxp2, leading some researchers to speculate that Neanderthals communicated much like humans.

The same individual probably had a gene mutation for type O blood and at least one copy of a mutation that, in modern humans, would produce fair skin and red hair – possibly an adaptation to a cold climate with little sunshine.


Gene variant inherited from Neanderthals decreases severe Covid-19 risk: Study

Half of all people outside Africa carry a gene variant inherited from Neanderthals that reduces the risk of needing intensive care for Covid-19 by 20 per cent, says a new study.

In addition to risk factors such as old age and diabetes, the scientists, including those from Karolinska Institute in Sweden, said gene variants in people also make them more or less sensitive to developing severe Covid-19.

While an earlier study by the researchers showed that this risk variant is inherited from Neanderthals, the current research, published in the journal PNAS, says these human ancestors also contributed a protective genetic variant to present-day people.

According to the scientists, this variant, which reduces the risk of needing intensive care upon infection with the virus by 20 percent, is inherited from Neanderthals.

The genes, called OAS, regulate the activity of a protein that breaks down viral genomes, and the study noted that the Neanderthal variant of this protein does this more efficiently.

"This shows that our heritage from Neanderthals is a double-edged sword when it comes to our response to SARS-CoV-2. They have given us variants that we can both curse and thank them for," said Hugo Zeberg, a co-author of the study from Karolinska Institute.

The study also shows that the protective variant from Neanderthals has increased in frequency since the last Ice Age so that it is now carried by about half of all people outside Africa.

"It is striking that this Neanderthal gene variant has become so common in many parts of the world. This suggests that it has been favourable in the past," said Svante Paabo, director at the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology.

"It is also striking that two genetic variants inherited from Neanderthals influence Covid-19 outcomes in opposite directions. Their immune system obviously influences us in both positive and negative ways today," Paabo, who is the other author of the study, noted.

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