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Was geschah, als der Erste Weltkrieg zu Weihnachten pausierte?

Was geschah, als der Erste Weltkrieg zu Weihnachten pausierte?

An Heiligabend 1914 geschah in den feuchten, schlammigen Schützengräben an der Westfront des Ersten Weltkriegs etwas Bemerkenswertes.

Es wurde der Weihnachtsfrieden genannt. Und es bleibt einer der legendärsten und seltsamsten Momente des Großen Krieges – oder eines jeden Krieges in der Geschichte.

Der britische Maschinengewehrschütze Bruce Bairnsfather, später ein bekannter Karikaturist, schrieb darüber in seinen Memoiren. Wie die meisten seiner Infanteristen des 1. Bataillons des Royal Warwickshire Regiments verbrachte er die Feiertage zitternd im Dreck, um sich warm zu halten. Er hatte einen guten Teil der letzten Monate damit verbracht, gegen die Deutschen zu kämpfen. Und jetzt, in einem Teil Belgiens namens Bois de Ploegsteert, hockte er in einem Graben, der sich nur einen Meter tief und einen Meter breit erstreckte zu beleuchten.

„Hier war ich, in dieser schrecklichen Lehmhöhle“, schrieb Bairnsfather, „… Meilen und Meilen von zu Hause entfernt. Kalt, durchnässt und mit Schlamm bedeckt.“ Es schien nicht die geringste Chance zu geben, zu gehen – außer in einem Krankenwagen.

Dann ging das Singen los

Gegen 22 Uhr bemerkte Bairnsfather ein Geräusch. „Ich habe zugehört“, erinnert er sich. „Auf der anderen Seite des Feldes, zwischen den dunklen Schatten dahinter, konnte ich Stimmengemurmel hören.“ Er drehte sich zu einem Kameraden in seinem Schützengraben um und sagte: "Hörst du die Boches [Deutschen], die da drüben den Lärm machen?"

„Ja“, kam die Antwort. "Sie sind schon seit einiger Zeit dabei!"

Die Deutschen sangen Weihnachtslieder, als wäre Heiligabend. In der Dunkelheit begannen einige der britischen Soldaten zu singen. „Plötzlich“, erinnerte sich Bairnsfather, „hörten wir von der anderen Seite ein verwirrtes Rufen. Wir blieben alle stehen, um zuzuhören. Der Ruf kam wieder.“ Die Stimme kam von einem feindlichen Soldaten, der Englisch mit starkem deutschen Akzent sprach. Er sagte: "Komm her."

Einer der britischen Sergeants antwortete: „Sie kommen auf halbem Weg. Ich komme auf halbem Weg.“

Es folgte eine Verbrüderung

Was als nächstes geschah, würde in den kommenden Jahren die Welt verblüffen und Geschichte schreiben. Feindliche Soldaten begannen nervös aus ihren Schützengräben zu klettern und sich im mit Stacheldraht gefüllten „Niemandsland“ zu treffen, das die Armeen trennte. Normalerweise kommunizierten die Briten und Deutschen im Niemandsland mit streifenden Kugeln, mit nur gelegentlichen Gentleman-Genehmigungen, um die Toten unbehelligt einzusammeln. Aber jetzt gab es Händeschütteln und freundliche Worte. Die Soldaten tauschten Lieder, Tabak und Wein und gesellten sich in der kalten Nacht zu einer spontanen Weihnachtsfeier.

Bairnsfather traute seinen Augen nicht. „Hier waren sie – die eigentlichen, praktischen Soldaten der deutschen Armee. Auf keiner Seite war ein Hauch von Hass.“

Und es war nicht auf dieses eine Schlachtfeld beschränkt. Ab Heiligabend hielten kleine Truppenteile französischer, deutscher, belgischer und britischer Truppen improvisierte Waffenstillstände an der Westfront ab, mit Berichten über einige auch an der Ostfront. Einige Berichte deuten darauf hin, dass einige dieser inoffiziellen Waffenstillstände tagelang in Kraft blieben.

Für die Teilnehmer war es sicherlich eine willkommene Abwechslung von der Hölle, die sie durchgemacht hatten. Als der Krieg nur sechs Monate zuvor begonnen hatte, dachten die meisten Soldaten, dass er schnell vorbei sein würde und sie rechtzeitig zu den Feiertagen bei ihren Familien zu Hause sein würden. Der Krieg würde sich nicht nur noch vier Jahre hinziehen, sondern sich als der blutigste Konflikt aller Zeiten erweisen. Die industrielle Revolution hatte die Massenproduktion neuer und verheerender Tötungswerkzeuge ermöglicht – darunter Flotten von Flugzeugen und Geschützen, die Hunderte von Schuss pro Minute abfeuern konnten. Und schlechte Nachrichten auf beiden Seiten ließen die Moral der Soldaten sinken. Es gab die verheerende russische Niederlage bei Tannenberg im August 1914 und die deutschen Verluste in der Schlacht an der Marne eine Woche später.

Als sich der Winter 1914 näherte und die Kälte einsetzte, erstreckte sich die Westfront über Hunderte von Meilen. Unzählige Soldaten lebten in den Schützengräben an den Fronten in Elend, Zehntausende waren bereits gestorben.

Dann kam Weihnachten.

Berichte aus erster Hand erinnerten an Flaschen, Rauchen und Barbier

Beschreibungen des Weihnachtsfriedens erscheinen in zahlreichen Tagebüchern und Briefen der Zeit. Ein britischer Soldat, ein Schütze namens J. Reading, schrieb seiner Frau einen Brief nach Hause, in dem er sein Urlaubserlebnis im Jahr 1914 beschrieb: „Meine Kompanie stand an Heiligabend zufällig in der Schusslinie und ich war an der Reihe … in eine Ruine zu gehen“ Haus und bleiben dort bis 6.30 Uhr am Weihnachtsmorgen. Am frühen Morgen begannen die Deutschen zu singen und zu schreien, alles in gutem Englisch. Sie riefen: „Bist du die Schützenbrigade; haben Sie eine Ersatzflasche; wenn ja, kommen wir auf halbem Weg und du kommst auf der anderen Hälfte.‘“

„Später am Tag kamen sie auf uns zu“, beschrieb Reading. „Und unsere Burschen gingen ihnen entgegen … Ich gab einigen von ihnen die Hand, und sie gaben uns Zigaretten und Zigarren. Wir haben an diesem Tag nicht geschossen und alles war so still, dass es mir wie ein Traum vorkam.“

Ein anderer britischer Soldat namens John Ferguson erinnerte sich so: „Hier haben wir gelacht und mit Männern geplaudert, die wir nur wenige Stunden zuvor zu töten versuchten!“

In anderen Tagebüchern und Briefen wird beschrieben, wie deutsche Soldaten mit Kerzen Weihnachtsbäume in ihren Schützengräben anzünden. Ein deutscher Infanterist beschrieb, wie ein britischer Soldat einen provisorischen Friseurladen einrichtete und den Deutschen für einen Haarschnitt jeweils ein paar Zigaretten verlangte. Andere Berichte beschreiben lebhafte Szenen von Männern, die feindlichen Soldaten beim Einsammeln ihrer Toten halfen, von denen es viele gab.

Ein spontaner „Kick-Around“

Ein britischer Kämpfer namens Ernie Williams beschrieb später in einem Interview seine Erinnerung an ein behelfsmäßiges Fußballspiel auf einem eisigen Spielfeld: „Der Ball tauchte von irgendwo auf, ich weiß nicht wo … ein Kollege ging ins Tor und dann war es nur ein allgemeines Kick-Around. Ich denke, es waren ein paar Hundert, die daran teilnahmen.“

Deutscher Leutnant Kurt Zehmisch der 134 Auch der englisch- und deutschsprechende Lehrer Sachsen-Infanterie beschrieb in seinem Tagebuch ein Fußballspiel, das 1999 auf einem Dachboden bei Leipzig entdeckt wurde, geschrieben in einer archaischen deutschen Kurzform. „Irgendwann holten die Engländer einen Fußball aus ihren Schützengräben, und schon bald entwickelte sich ein lebhaftes Spiel“, schrieb er. „Wie wunderbar wunderbar und doch wie seltsam es war. Ähnlich sahen es die englischen Offiziere. So hat es Weihnachten, das Fest der Liebe, geschafft, Todfeinde eine Zeitlang als Freunde zusammenzubringen.“

Nach und nach gelangte die Nachricht vom Weihnachtsfrieden in die Presse. „Weihnachten ist gekommen und gegangen – mit Sicherheit das außergewöhnlichste Fest, das jeder von uns jemals erleben wird“, schrieb ein Soldat in einem Brief, der in erschien Die Irish Times am 15. Januar 1915. Er beschrieb eine „große Menge von Offizieren und Männern, Engländer und Deutsche, die sich um die Leichen gruppierten, die zusammengesammelt und in Reihen aufgereiht waren“. Die Deutschen, sagte dieser britische Soldat, „waren sehr umgänglich“.

Wie viele Soldaten an diesen informellen Feiertagstreffen teilnahmen, ist umstritten; Es gibt keine Möglichkeit, dies mit Sicherheit zu sagen, da die Waffenstillstände klein angelegt, willkürlich und völlig unautorisiert waren. EIN Zeit Magazinstory zum 100-jährigen Jubiläum behauptete, dass bis zu 100.000 Menschen daran teilnahmen.

Nicht alle waren zufrieden

Mindestens ein Bericht über einen fehlgeschlagenen Weihnachtsfrieden hat überlebt: die Geschichte von Private Percy Huggins, einem Briten, der sich mit dem Feind im Niemandsland entspannte, als ein Scharfschützenschuss ihn tötete und mehr Blutvergießen auslöste. Der Sergeant, der Huggins Platz einnahm, in der Hoffnung, seinen Tod zu rächen, wurde dann selbst abgeholt und getötet.

In einem anderen Bericht schimpfte ein Deutscher seine Kameraden während des Weihnachtsfriedens: „So etwas darf in Kriegszeiten nicht passieren. Hast du kein deutsches Ehrgefühl mehr?“ Der Name dieses 25-jährigen Soldaten war Adolf Hitler.

Auch das Oberkommando war mit den Feierlichkeiten nicht zufrieden. Am 7. Dezember 1914 hatte Papst Benedikt die Führer der kämpfenden Nationen angefleht, einen Weihnachtsfrieden zu halten, und bat, "dass die Waffen zumindest in der Nacht, in der die Engel sangen, verstummen." Die Bitte wurde offiziell ignoriert.

Als also spontan ein Waffenstillstand ausbrach, waren die Anführer aller Armeen Berichten zufolge entsetzt. Der britische General Sir Horace Smith-Dorrien schrieb in einem vertraulichen Memorandum: "Dies ist nur ein Beispiel für den apathischen Zustand, in den wir allmählich versinken." Einige Berichte über den Weihnachtsfrieden besagen, dass Soldaten für Verbrüderung bestraft wurden und das Oberkommando den Befehl erteilte, dass dies nie wieder passieren sollte.

Für den Rest des Ersten Weltkriegs – ein Konflikt, der letztendlich etwa 15 Millionen Menschenleben kosten würde – scheint es keine Weihnachtsfrieden gegeben zu haben. Doch 1914 erinnerten diese kuriosen Urlaubstreffen alle Beteiligten daran, dass Kriege nicht von Streitkräften, sondern von Menschen geführt wurden. Für Jahre danach wurde der Waffenstillstand Futter für alles, von Artwork über TV-Filme bis hin zu Werbung und populären Songs.

Heute steht in Englands National Memorial Arboretum ein Denkmal zum Gedenken an den Weihnachtsfrieden; es wurde von Prinz William von England geweiht. Zum 100-jährigen Jubiläum 2014 veranstalteten die englische und die deutsche Fußballnationalmannschaft ein Freundschaftsspiel in England in Erinnerung an die improvisierten Fußballspiele der Soldaten im Jahr 1914. (England gewann 1:0.)

Was heute jedoch am meisten auffällt, sind die Erinnerungen der Soldaten selbst, die in ihrer eigenen Handschrift aufbewahrt werden. Ein Schützen der britischen 3. Schützenbrigade erzählte, dass ein deutscher Soldat sagte: „Heute haben wir Frieden. Morgen kämpfst du für dein Land. Ich kämpfe für meine. Viel Glück!"

Der Brite Bruce Bairnsfather fasste den besonderen historischen Moment so zusammen: „Rückblickend hätte ich diesen einzigartigen und seltsamen Weihnachtstag um nichts verpasst.“


WWI: Das Wunder von Weihnachten

Aber so hat es nicht geklappt. Sie gingen zu Weihnachten nicht nach Hause und der Krieg dauerte weitere vier Jahre. Während des ersten großen europäischen Krieges wurden 8.500.000 Menschen getötet, während andere Hunderttausende an Verletzungen starben. An Heiligabend 1914 geschah jedoch etwas sehr Ungewöhnliches, wahrscheinlich eines der ungewöhnlichsten Ereignisse in der Kriegsgeschichte an der Westfront.

Am 24. Dezember wurde das Wetter plötzlich kalt, das Wasser gefror und die Soldaten waren alle in Schützengräben versammelt. Irgendwann in dieser Nacht begannen deutsche Soldaten, Kerzen anzuzünden. Britische Posten meldeten sich sofort bei ihren Offizieren, als im Dunkeln kleine Lichter auftauchten. Die deutschen Truppen wurden dann von diesen Lichtern deutlich beleuchtet, die Briten nutzten ihre Verletzlichkeit jedoch nicht aus und hielten das Feuer.

Kurz darauf begannen britische Offiziere etwas noch Unglaublicheres zu sehen. Deutsche Truppen hielten Weihnachtsbäume über ihren Köpfen und in ihren Zweigen brannten Kerzen. Die Briten verstanden die Botschaft und die Tatsache, dass die Deutschen Weihnachten feierten. Und nicht nur das, sie bemerkten auch, dass die Deutschen ihren Feinden Feiertagsgrüße überbrachten.

Wenige Augenblicke später hörte man ein paar deutsche Soldaten ein Weihnachtslied singen. Bald schlossen sich ihnen immer mehr Soldaten an. Das Lied klang so: „Stille Nacht! Heilige Nacht!“ Es dauerte nicht lange, bis die britischen Truppen das Lied erkannten und zusammen mit den Deutschen ihre englische Version davon sangen, berichtet die WND Diversions.

Einer nach dem anderen legten Soldaten von beiden Seiten ihre Waffen nieder und gingen auf ein kleines Stück Land zwischen den deutschen und britischen Linien zu. In diesem Moment des Friedens waren so viele Soldaten beschäftigt, dass Offiziere daran gehindert wurden, Einwände zu erheben. Frank Richards war dabei, als das Wunder geschah. Später schrieb er darüber in sein Kriegstagebuch: „Wir haben eine Tafel mit ‚Frohe Weihnachten‘ darauf geklebt. Der Feind hat ein ähnliches aufgestellt. Zwei unserer Männer warfen ihre Ausrüstung ab und sprangen mit den Händen über dem Kopf auf die Brüstung, als zwei der Deutschen dasselbe taten, und unsere beiden gingen ihnen entgegen. Sie haben sich die Hand geschüttelt und dann sind wir alle aus dem Graben gestiegen und die Deutschen auch.“

Richard erinnerte sich an einen Moment, als ein deutscher Soldat, der sehr gut Englisch sprach, anfing zu sagen, wie sehr er den Krieg nicht mag und wie er sich freuen würde, wenn alles vorbei sei. Britische Soldaten stimmten zu. Die Soldaten saßen am Lagerfeuer, tauschten Schokoriegel, Abzeichen, Knöpfe und kleine Fleischbüchsen aus.


10 Arten, wie Weihnachten während des Ersten Weltkriegs gefeiert wurde

Für die Verantwortlichen der britischen Kriegsanstrengungen war Weihnachten eine gefährliche Jahreszeit, da saisonale Freude auf die düstere Realität des Krieges stieß. Bei lebenswichtigen Gütern wie Zucker, Brot, Benzin und Papier traten Engpässe auf, und Weihnachtskochzutaten waren schwer zu bekommen. Aber die nationale Moral wurde von der Regierung als Priorität angesehen, und Weihnachten war geprägt von einem bewussten Versuch, wie gewohnt zu feiern – die alten Traditionen zu bewahren und die Weihnachtsstimmung zu fördern.

Während die traditionelle Weihnachtsextravaganz unmodern – und unmöglich – wurde, begrüßte Großbritannien weiterhin die Weihnachtsstimmung. Gefördert wurden Lieder, nützliche Geschenke, wohltätige Handlungen und raffinierte Kochkünste. Und während dies mit fortschreitendem Krieg schwieriger wurde – Luftangriffe und abwesende Angehörige waren eine Lebenseinstellung – war es ein bewusster Moment des Trotzes gegen Tod, Zerstörung und Entbehrungen des Krieges. Hier sind 10 Kriegszeiten, wie Großbritannien die Weihnachtszeit markierte.

Weihnachtsgeschenke einkaufen

Der Krieg bedeutete einen Einstellungswandel für die Weihnachtseinkäufe. Für Kinder waren Spielzeuge mit Militärmotiven – Soldaten, Waffen, Uniformen – der letzte Schrei. Bei den Erwachsenen war die Begeisterung für das Schenken zu Weihnachten so groß wie eh und je, aber der moralische Konsens bestand darin, Frivolität zu vermeiden. In einer Anzeige heißt es: „Es ist zeitgemäß, dass zu Weihnachten nur praktische Geschenke gemacht werden.“

Die Käufer wurden ermutigt, nützliche und sinnvolle Gegenstände zu verschenken, insbesondere an ihre männlichen Verwandten an der Front. Die Geschäfte starteten mit einer Reihe von Werkzeugen und Spielmarken in die Saison, um dem kämpfenden Mann zu helfen. Zu den Geschenkvorschlägen gehörten Arbeitskoffer und Geldbörsen für Soldaten warme Handschuhe Pfeifensets Brieftaschen Rasierhobel Zunder Feuerzeuge und Uhren. Besonders gefragt waren Zigaretten, „der Treibstoff der britischen Armee“.

Die Marke „Con Amore“ bot Zigaretten mit geprägtem Regimentswappen für die ultimative persönliche Note für abwesende Lieblinge. Sein Slogan lautete: „In Trench, Mess, Billet oder an Bord, jeder Rauch wird ihn an dich erinnern – den Geber.“

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Nachrichten und Geschenke an die Front schicken

Da so viele Männer und Frauen Weihnachten außer Haus verbrachten, war die Nachfrage nach Päckchen zu Weihnachten größer denn je. Während des gesamten Krieges verschickte die Armeepost 114 Millionen Pakete aus Großbritannien in Konfliktgebiete und 2 Milliarden Briefe.

Die Postboten der Armee wurden als "Weihnachtsmann in Khaki" bezeichnet, da sie daran arbeiteten, Pflegepakete an die Front zu liefern und rechtzeitig zu Weihnachten Nachrichten nach Hause zu bringen. Zurück in Großbritannien schickten Familien Lebensmittel, Kleidung, Zigaretten und Tabak. Wohltätigkeitsorganisationen sammelten auch die britische Öffentlichkeit, um ihre Unterstützung für die Truppen zu zeigen, und schickten massenweise Weihnachtsgeschenke. Fußbälle, Mundharmonikas, Bücher, Zigaretten und sogar Christmas Puddings wurden in großen Mengen verschickt.

Zu Weihnachten 1914 startete Prinzessin Mary, die Tochter von George V., ihre eigene wohltätige Weihnachtsinitiative: ein Metalletui mit Zigaretten für jeden Soldaten der Armee.

In den Schützengräben an der Westfront zurechtkommen

Der Weihnachtsfrieden von 1914 ist als Moment festlichen Wohlwollens legendär. Ein inoffizieller Waffenstillstand ermöglichte es Soldaten an der Westfront, aus den Schützengräben herauszukommen, feindliche Kämpfer zu treffen, Geschenke auszutauschen und sogar Spiele zu spielen.

Aus Angst vor Meuterei wurde in den Folgejahren von einer Wiederholung durch die Armeebehörden dringend abgeraten, aber die Soldaten markierten immer noch jedes Weihnachten, wenn es in den Schützengräben ankam, mit Weihnachtspaketen und zusätzlichen Rationen. Schlechtes Wetter, überflutete Unterstände und ständige Gefahren belasteten die Weihnachtsstimmung. Die britische Presse, die den Krieg offiziell positiv sehen wollte, veröffentlichte Fotos und Illustrationen von Soldaten, die von zu Hause aus Pakete öffneten oder fröhlich ihren Weihnachtspudding in einem Topf aus einem deutschen Helm kochen.

Aber ein Cartoon des Soldaten-Künstlers Bruce Bairnsfather deutet für viele auf ein weniger fröhliches Weihnachten hin: den Anbruch eines traurigen Weihnachtstages, weit weg von zu Hause in einer kriegszerstörten Landschaft.

Weihnachten im Krankenhaus

Sowohl in Großbritannien als auch in Kriegsgebieten verbrachten viele Soldaten ihr Weihnachtsfest in Militärkrankenhäusern. Eine helle, fröhliche und heilende Umgebung war von zentraler Bedeutung für das medizinische Ethos, und zu Weihnachten gaben sich die Krankenhausmitarbeiter besondere Mühe, um die Stationen zu dekorieren und die Verwundeten zu unterhalten. Krankenhäuser veranstalteten oft Partys und Konzerte für ihre Patienten.

Weihnachten in der Marine

Weihnachten auf See hatte seine eigenen Traditionen, wie diejenigen, die während des Krieges in der Royal Navy dienten – etwa 380.000 Menschen bis 1918 – herausfanden. Ihr Weihnachtsfest war formell und im Vergleich zu den Kräften an Land stark reglementiert: Nach einem Gottesdienst auf dem Schiff versammelten sich die Männer in ihrer Messe mit weihnachtlich geschmückten Tischen.

Hier wurden sie vom Kapitän und den Offizieren besucht, die nacheinander an jedem Tisch Platz nahmen und die von ihnen zubereiteten Speisen probierten. Viele dienten auf Schiffen in der Nordsee, wo das stürmische Winterwetter für eine ausgelassene Weihnachtsfeier sorgen konnte.

Flüchtlingsunterkünfte zu Weihnachten

Das vom Krieg zerrissene Europa bedeutete die Massenvertreibung der Zivilbevölkerung: Etwa 250.000 belgische Flüchtlinge, die während des Krieges in Großbritannien Schutz fanden. Da Belgier in der Presse mitfühlend behandelt wurden, war die britische Unterstützung für ihre Notlage in den ersten Kriegsjahren beträchtlich. Tausende gemeinnütziger Unternehmen wurden gegründet, um ihnen zu helfen, von großen Komitees und Organisationen bis hin zu Zeitungsabonnements.

1914 Der Zuschauer riefen ihre Leser zu Weihnachtsgeschenken auf: „Über tausend Spielsachen wurden persönlich an die belgischen Flüchtlingskinder verteilt, die jetzt in englischen Heimen und Herbergen betreut werden.“

Im Urlaub nach Hause reisen

Der Weihnachtsurlaub für Soldaten war ein seltener Glücksfall – zum Teil wurde er per Los bestimmt. Auf der Heimreise von der Front waren die Soldaten dank der Tätigkeit mehrerer Kriegshilfsorganisationen relativ gut versorgt. Frauen meldeten sich freiwillig, um an Bahnhöfen allen in Uniform Tee zu servieren, und spezielle Armeeklubräume und YMCA-Hütten boten Soldaten Unterwegs. Sie veranstalteten fröhliche Weihnachtsfeiern für Soldaten, die es nicht rechtzeitig nach Hause schafften.

Ein bittersüßes Weihnachtsfest zu Hause

Weihnachten an der Heimatfront war vielleicht angenehmer, aber die Zivilbevölkerung spürte immer noch die Auswirkungen des Krieges. Im Dezember 1914 erlebte Großbritannien seine ersten Angriffe auf das eigene Territorium: Am 16. Dezember wurden drei Städte an der Ostküste vom Meer aus bombardiert, fünf Tage später traf der erste deutsche Flugzeugangriff die Südküste.

Abgesehen vom Schock solcher direkten Angriffe sorgten die abwesenden Angehörigen für ein schwieriges Weihnachtsfest während des Krieges. Sie im Urlaub zu Hause zu haben, war ein besonderes Kriegsgeschenk. Das Weihnachtsfest 1915 brachte eine besonders freudige Überraschung: Aufgrund von Verzögerungen bei der Post wurden manche Familien erst vor der Tür vor der Ankunft ihrer Liebsten gewarnt.

In den Papieren

Zeitungen waren die wichtigste Quelle für öffentliche Informationen über den Verlauf des Krieges und das Wohlergehen der Kämpfenden. Zu Weihnachten erscheinen wie in den Vorkriegsjahren Wochenzeitungen wie Die illustrierten Londoner Nachrichten und Der Tatler produzierten ihre jährlichen Weihnachtsausgaben. Diese achteten darauf, mit schönen Bildern und Kurzgeschichten ein fröhliches Bild der Kriegsfeierlichkeiten zu vermitteln. Sentimentale Bilder von heimkehrenden Soldaten oder Rotkehlchen in den Schützengräben, die Kriegserlebnisse mit Weihnachtsstimmung verbinden.

In den Theatern

Pantomimen waren vor dem Krieg eine wichtige Weihnachtstradition und wurden während des gesamten Konflikts fortgesetzt. Während des Krieges passten sie sich den Volksinteressen an und enthielten beliebte Kriegssingalongs wie "It's a Long Way to Tipperary" und "Keep the Home Fires Burning".

Mit ihrer teuren Landschaft und ihren lauten Possen schien vieles an ihnen im Widerspruch zu den Kriegsanstrengungen zu stehen, während Soldaten an der Front ihr Leben riskierten. Aber sie waren auch völlig britisch und ein kulturelles Emblem der Weihnachtsstimmung und des guten Willens der Gemeinschaft. Dies war nicht nur Eskapismus, sondern eine konzertierte Anstrengung, die Stimmung zu heben. Eine Theaterkritik sagte 1914: „Bevor Sie lange in der Drury Lane-Pantomime waren, haben Sie noch mehr Gewissheit, dass wir diesen Krieg gewinnen werden, wenn Sie das Gebäude betreten.“

Hannah Scally ist Senior Historikerin bei illustriertfirstworldwar.com.

Dieser Artikel wurde erstmals 2014 online veröffentlicht


Weihnachten 1914 und danach

Die Weihnachtsstimmung in Großbritannien ist ein viktorianisches Erbe, das viel dem Einfluss Deutschlands zu verdanken ist. Die Empörung im Dezember 1914 über die Begegnung mit einem durch die Hässlichkeit des Krieges getrübten Weihnachtsfest war beiden Ländern gemeinsam.

Religionskriege - wie Bürgerkriege - gelten allgemein als die gnadenlosesten, grausamsten und zerstörerischsten. Göttliche Sanktion oder göttliche Anweisung haben im Allgemeinen dazu tendiert, diese Wildheit zu verstärken und einen heiligen Glanz über das zu werfen, was sonst einfach als barbarische Taten angesehen werden könnte. Wo der Religionskrieg auch den Charakter eines Bürgerkriegs angenommen hat – in der Entstehung oder Unterdrückung von Häresien – nimmt die Grausamkeit entsprechend zu. Dennoch bleibt die Vorstellung bestehen, dass das Christentum auf jeden Fall (trotz der Aufzeichnungen) irgendwie mit Krieg unvereinbar ist, und das zentrale christliche Fest, der offizielle Geburtstag Christi selbst, der Weihnachtstag, der die Konzepte des Friedens auf Erden und des guten Willens unter den Menschen festhält, scheint besonders zu sein durch den Kontext des Krieges beleidigt.

Dieses akute Gefühl für die Inkongruenz des Krieges am Weihnachtstag ist jedoch eine relativ neue Entwicklung, die fast ausschließlich auf die protestantischen Nationen Nordeuropas (und ihre Nachkommen in Übersee) beschränkt ist. Extreme Sentimentalität über Weihnachten in Großbritannien ist ein viktorianisches Erbe, das viel deutschem Einfluss zu verdanken ist. Im Jahr 1914 waren Großbritannien und Deutschland beide überwiegend städtische Nationen, deren Massenbevölkerung ausreichend gebildet war, um für Massenvorschläge zu vielen Themen zugänglich zu sein, einschließlich der Weihnachtsmassenproduktion war bereits Teil des Lebens ihres Volkes und nicht langsam, um die Gelegenheiten zu nutzen dass Weihnachten präsentiert. Beide Länder teilten die Mischung aus Gefühl und Kommerz, die das Fest zunehmend durchdrang. Sie teilten auch ein Weihnachtsbild, das sich um den Tannenbaum aus den weiten Wäldern des europäischen Nordens drehte, der von Kerzen beleuchtet wurde (eine lutherische Innovation), Yule-Protokolle (aus Litauen), einen eindeutig mitteleuropäischen Weihnachtsmann (pervers ausgesprochen "Krallen" in Großbritannien) mit Rentieren (seltene Fauna in Bethlehem), um seinen mit Geschenken beladenen "Schlitten, Schneeverwehungen, glitzernden Frost und Bretter, die von den üppigen, schweren Gerichten, die einem nördlichen Winter angemessen sind, ächzend zu ziehen. Das Gefühl der Empörung im Dezember 1914 über die Begegnung" ein von der Hässlichkeit des Krieges getrübtes Weihnachtsfest war in beiden Ländern allen ernsthaften und religiös gesinnten Menschen gemeinsam. So finden wir einen nachdenklichen deutschen Husarenoffizier (Kapitän Rudolf Binding), der am 20. Dezember aus Flandern an seinen Vater schreibt:

Wenn es nach mir ginge, würde jemand mit Autorität verkünden, dass Weihnachten dieses Jahr nicht gefeiert wird. Ich kann den Mangel an Vorstellungskraft nicht erreichen, um Weihnachten im Angesicht des Feindes zu feiern. Die Einfachheit von Weihnachten mit Kinderlachen, Überraschungen, die Freude am Schenken von kleinen Dingen - so soll es sein, wenn es alleine erscheint. Aber wenn es mit einem Krieg in die Listen kommt, ist es fehl am Platz. Feind, Tod und Weihnachtsbaum - das können sie nicht. wohnen so nah beieinander.

Kapitän Binding hatte gerade die düstere Erfahrung der Ersten Schlacht von Ypern hinter sich. Er diente in einer der „Jungen Reservedivisionen“ – ein einzigartiges und unglückliches Experiment in der deutschen Rekrutierung. Kurz nach Kriegsausbruch wurde die Aufstellung von dreizehn neuen Divisionen angeordnet, von denen 75 % Freiwillige waren, von denen die meisten Studenten zwischen siebzehn und zwanzig Jahren waren. Voll patriotischem Enthusiasmus, aber praktisch ungeschult und es fehlte ernsthaft an ausgebildeten Offizieren und Unteroffizieren, wurden im Oktober zehn dieser Divisionen in die Schlacht von Ypern geworfen 01.01.1916 an der Somme. Die Deutschen nannten es „Der Kindermord von Ypern“ – „das Massaker an den Unschuldigen von Ypern“. Binding hatte beobachtet, wie es geschah, er hatte gesehen, wie „die intellektuelle Blume Deutschlands“ in die Angriffe hineinsang, die sie zu Tausenden niederschlugen. Dementsprechend war seine Weihnachtsstimmung etwas getrübt. Es wurde auch durch die Ankunft ungewöhnlicher Besucher an der Front nicht verbessert:

Dieser Weihnachtsgeschenk-Stunt, organisiert von werbeträchtigen, snobistischen Geschäftsleuten, macht hier einen so unappetitlichen Eindruck, dass einem ziemlich schlecht wird. Die Tatsache, dass sie mit tausend Paketen schlechter Zigarren, gleichgültiger Schokolade und Wollsachen von problematischem Nutzen in einem Auto sitzen, scheint ihnen ein Recht zu geben, sich den Krieg wie eine Lederfabrik zeigen zu lassen.

Diese Besucher spiegelten Deutschlands Stimmung zu Weihnachten wider. Getragen von der Genugtuung großer Siege - der Eroberung Belgiens und eines riesigen, reichen Gebietes Nordfrankreichs sowie der Niederlage der Russen in Polen - war die deutsche Öffentlichkeit trotz der schweren Verluste der Armee immer noch in Euphorie . In Großbritannien gab es noch nicht einmal das Korrektiv, dass der Krieg nicht wirklich angekommen war. Die britischen Verluste in den fünfmonatigen Kämpfen von 1914 beliefen sich nach Burenkriegsstandards auf knapp 100.000 (etwa 120.000 .). in zweiunddreißig Monaten, von denen weniger als 6.000 in der Schlacht getötet wurden) war das natürlich sehr schockierend. Die britische Öffentlichkeit wusste nichts von solchen Dingen wie dem Verlust Frankreichs von 206.515 allein im August (fast alle in den letzten vierzehn Tagen dieses Monats), die Verluste des russischen Verbündeten wurden ebenso verschwiegen Deutschlands Verluste wurden von der Presse als enorm bezeichnet, aber nicht man hatte keine Möglichkeit, sich vorzustellen, was das wirklich bedeuten könnte. Es war ein Schock, daran zu denken, dass so bald fast 100.000 britische Soldaten getötet oder verwundet wurden – aber es war ein Schock, der durch die Art der Opfer selbst gemildert wurde. Die überwältigende Mehrheit von ihnen waren Regulars. Großbritannien sollte in Kürze zum ersten Mal in seiner Geschichte eine riesige Bürgerarmee ins Feld schicken, aber im Dezember 1914 existierte diese kaum noch. Einige Territorialeinheiten waren an die Front geschickt worden, und einige, wie die Londoner Schotten, hatten schwere Verluste erlitten. Aber im Großen und Ganzen waren die Männer, die bisher gefallen waren, die „alten Schweißer“, nicht Leute, die angesehene Leute kannten.

Großbritanniens erstes Weihnachtsfest an dem, was später Heimatfront genannt wurde, war also ziemlich hemmungslos, trotz allem, was Michael MacDonagh behauptete Die Zeiten als „größte nationale Krise seit hundert Jahren“ bezeichnet. Er fragte sich, wie sich dieses erste Weihnachtsfest in Kriegszeiten von denen unterschied, „als Frieden auf Erden herrschte“ und kam zu diesem Schluss:

Im Großen und Ganzen war es das gleiche alte Weihnachten. Es hat den Schock dieses größten Krieges der Weltgeschichte als Fest der familiären Zuneigung und der guten Kameradschaft überstanden. Im West End gab es die üblichen Käufermassen. The Strand, Piccadilly, Regent Street und Oxford Street waren so voll, wie ich sie noch nie zur Weihnachtszeit gesehen habe … In den Vororten prallten die Metzgerläden mit Rind und Hammelfleisch, die Geflügelhändler mit Gänsen und Truthähnen die Lebensmittelhändler mit Wein, Spirituosen und Bier der Obsthändler mit Äpfeln und Orangen.2

Gab es denn überhaupt keinen Unterschied? Eine vielleicht:

Was die „Komplimente der Saison“ betrifft, so waren die Freunde wegen des Krieges bewegt, sich mit herzlicher Kraft die Hand zu geben und einander mit aufrichtigeren und fröhlicheren Stimmen ein frohes Weihnachtsfest zu wünschen.

Es gab einen Grund zur Fröhlichkeit, der angesichts der drei kommenden Weihnachtsfeiertage (und der sechs zwischen 1939 und 1945) jetzt seltsam naiv erscheint:

… es gibt keine weit verbreiteten Zukunftsängste. Es herrscht der Glaube und die Hoffnung, dass wir noch lange vor Weihnachten die Wiederherstellung des Friedens in Europa durch die Siege der Alliierten feiern werden.

An der Front fehlten natürlich auffallend Metzger, Geflügel- und Obsthändler, wie Kapitän Bruce Bairnsfather schrieb:

Der Geist von Weihnachten begann uns alle zu durchdringen, und wir versuchten, Wege und Mittel zu finden, um den nächsten Tag, Weihnachten, in irgendeiner Weise von anderen zu unterscheiden. Einladungen von einem Unterstand zum anderen für verschiedene Mahlzeiten begannen zu zirkulieren. . Mir wurde abgerechnet, dass ich an diesem Abend etwa eine Viertelmeile weiter links auf einem Unterstand erscheinen sollte, um etwas Besonderes bei Grabenessen zu haben - nicht ganz so viel Tyrann und Maconochie wie üblich. Eine Flasche Rotwein und eine Mischung aus Konserven von zu Hause, vertreten in ihrer Abwesenheit.

„Bully“ bedarf keiner Erklärung, die Truppen hatten es bereits satt und es hätte ihre Vorstellungskraft überschritten, dass Corned Beef im Großbritannien der 1970er Jahre so etwas wie Luxus werden würde. „Maconochie’s“ war ein toller Stand-by: Gemüse in Dosen, hauptsächlich Kartoffeln, Rüben und Karotten, in einer Fleischsoße. Ein alter Soldat schrieb: „In der Dose aufgewärmt, war Maconochie kalt essbar, es war ein Menschenmörder“. Ein anderer fügte jedoch hinzu: „Wir konnten uns immer auf ein leckeres Abendessen verlassen, wenn wir eine ihrer Dosen öffneten“. Oft wurde diese Konfektion als „M. und V.“ („Fleisch und Gemüse“) und wurde zum Thema eines Liedes, das eine gewisse Zuneigung zu enthalten scheint:

Oh, eines Tages kam ein bisschen von allem in eine Dose, Und sie packten es und versiegelten es auf mysteriöse Weise
Und ein Messinghut kam und probierte es,
Und 'Pon me, Sam' sagt er,
Wir werden es den Soldaten verfüttern,
Und wir nennen es M. und V.

Solche ausgesprochen anspruchslosen Speisen wurden durch lokales Einkaufen, wo dies möglich war, und durch Pakete von zu Hause verbessert. Im letzteren Fall wurden gewisse Anomalien wahrgenommen: Mittelständische Territorialeinheiten wurden nun mit Stammesangehörigen sowohl zur Ausbildung als auch zur Verstärkung brigadiert. Die London Rifle Brigade war mit der 11. Infanteriebrigade in der 4. Division. It was ‘noticed that the Christmas parcels mail for the four other regiments required less transport than the mail for the L.R.B., and in consequence we were able to provide a worthwhile contribution to each of the four battalions forming the 11th Brigade’. Some units - 2nd Royal Welch Fusiliers was one of them - even managed to issue plum pudding.

In one respect Christmas at the Front was definitely joyful: the wet misery of a Flanders winter suddenly changed. Bruce Bairnsfather tells us, ‘Christmas Eve was, in the way of weather, everything that Christmas Eve should be’. Christmas Day itself ‘was a perfect day. A beautiful, cloudless blue sky. The ground hard and white . It was such a day as is invariably depicted by artists on Christmas cards - the ideal Christmas Day of fiction’. And indeed, the curious manifestations taking place along considerable stretches of the British front that day had a look of the most surprising fiction. These began on Christmas Eve, and all British accounts affirm that they started on the German side of No Man’s Land. From the London Rifle Brigade came the report:

. we settled down to our normal watch-keeping without relaxation and without any idea of what the immediate future was to bring. It soon became clear, however, by the sounds of activity coming from the opposite trenches that the Germans were celebrating Christmas Eve in their customary manner. They had brought up a band into their front-line trenches, and, as we listened to hymns and tunes common to both nations, quite understandably a wave of nostalgia passed over us. When it became quite dark the light of an electric pocket-lamp appeared on the German parapet. Normally this would have drawn a hail of bullets, but soon these lights were outlining the trenches as far as the eye could see and no sound of hostile activity could be heard.

Henry Williamson tells of a British working party surprised to see a strange, steady white light in the German lines: ‘What sort of lantern was it? . Then they saw dim figures on the German parapet, about more lights and with amazement saw that it was a Christmas tree being set there, and around it were Germans talking and laughing together’. Soon a rich baritone was tinging ‘Stille Nacht! Heilige Nacht! in the frosty mist 'it was like being in another world', Bruce Bairnsfather, returning from his convival dinner, found his men in a cheerful mood, and one of them pointed out to him that the Germans seemed to be equally merry. A band could be heard, there was a good deal of singing and some confused shouting across No Man’s Land, with invitations to ‘come over’. After a time a British sergeant accepted and disappeared into the darkness:

Presently, the sergeant returned. He had with him a few German cigars and cigarettes which he had exchanged for a couple of Maconochie’s and a tin of Capstan which he had taken with him. The séance was over, but it had given just the requisite touch to our Christmas Eve . But, as a curious episode, this was nothing in comparison to our experience on the following day.

As dawn broke on a fine, frosty December 25th, British troops ‘standing to’ were amazed to see unarmed Germans climbing over their parapets and coming across No Man’s Land, ‘shouting to us, in good English, telling us not to fire’, according to a sergeant of the Border Regiment. One of his officers went out to meet the Germans ‘and they had a conversation which brought about a truce’. Elsewhere this came about quite spontaneously the Royal Welch Fusiliers climbed out of their trench en masse to meet the Germans who had done the same thing:

Buffalo Bill the company commander, so named because of his distressing habit of pulling out his revolver and threatening ‘to blow the man’s ruddy brains out. for the least trifling thing we done’ rushed into the trench and endeavoured to prevent it, but he was too late: the whole of the Company were out now, and so were the Germans. He had to accept the situation, so soon he and the other company officers climbed out too. We and the Germans met in the middle of no man’s land. Their officers was also now out. Our officers exchanged greetings with them . We mucked in all day with one another.

Similar extraordinary scenes were taking place along most of the British front. A soldier of the Hampshire Regiment described No Man’s Land as far as he could see as ‘just a mass of grey and khaki’. In the sector of the London Rifle Brigade:

It became clear that the same extraordinary situation extended towards Armentières on our right and Hill 60 on our left, as a battalion of the 10th Division (this is a misapprehension the 10th Division never served in France) on our left arranged a football match against a German team - one of their number having found in the opposing unit a fellow member of his local Liverpool football club who was also his hairdresser.

Another football match is recorded by the Bedfordshire Regiment, where a keen sportsman produced a ball, and teams of about fifty a side played until this was unfortunately punctured. The 2nd Argyll and Sutherland Highlanders were believed to have tried to arrange a similar match, ‘but shelling prevented the fixture’!

A discordant but necessary task for both sides during the Christmas truce was to bury the dead lying out between the trenches, the Germans displaying greater proficiency with long-handled Belgian shovels. That done, fraternization continued in various manners. There was an unspoken convention that neither party would attempt to enter the other’s trenches, but as Frank Richards says, it was easy to see that ‘by the look of them their trenches were in as bad a state as ours’. Souvenir-hunting and barter were the chief amusements. Bruce Bairnsfather exchanged buttons with a German officer and then posed in a mixed group for photographs - he regretted evermore that he had made no arrangements for obtaining prints. From the London Rifle Brigade we hear of buttons and badges being exchanged, and even of a piece of cloth being cut from a German overcoat:

The prize souvenir, however, was a German Regular’s dress helmet, the celebrated ‘Pickelhaube’. Our currency in this piece of bargaining was bully beef and Tickler’s plum and apple, so called jam. They asked for marmalade, but we had not seen any ourselves since we left England. This helmet achieved fame as, on the following day, a voice called out, ‘Want to speak to officer’, and being met in No Man’s Land continued, ‘Yesterday I give my hat for the bullybif. I have grand inspection tomorrow. You lend me and I bring back after’. The loan was made and the pact kept, sealed with some extra bully!

Such are the curiosities of war.

Mr Tickler, ‘jam-maker to the Army’, provided it not only with another of its staple (though not widely admired) food-stuffs, but also with songs in different versions this is typical:

Tickler’s jam, Tickler’s jam, how I long for Tickler’s jam
Sent from England in ten-ton lots,
Issued to Tommy in one-pound pots
Every evening when I’m asleep I’m dreaming that I am
Rubbing me poor old frozen feet with Tommy Tickler’s jam.

This inspiring ditty would be repeated (in the favoured Army manner) several times, only varying the last line of the stanza, as:

Stuffing the Huns with hot cross buns and Tommy Tickler’s jam,
Giving the poor old Kaiser hell with Tommy Tickler’s jam,
Sent up the line with the best of luck and Tommy Tickler’s jam,

even, in 1915, in a far-distant theatre:

Forcing my way up the Dardanelles with Tommy Tickler’s jam.

As with ‘bully’ and Maconochie’s, the Germans seemed to enjoy it, rather to the surprise of the British soldiers.

There was another commodity, too, that both enjoyed, but might have enjoyed more in other circumstances:

The German Company-Commander asked Buffalo Bill if he would accept a couple of barrels of beer and assured him that they would not make his men drunk . He accepted the offer with thanks and a couple of their men rolled the barrels over and we took them into our trench . The two barrels of beer were drunk, and the German officer was right: if it was possible for a man to have drunk the two barrels himself he would have bursted before he had got drunk. French beer was rotten stuff.

In more formal fashion the German commander caused an orderly to produce a tray with bottles and glasses, and healths were drunk by the officers with due clinking of the glasses. Patriotic songs and cries - ‘Hoch! Hoch! Hoch!’ or ‘Hoch der Kaiser!’ (provoking an assonant rejoinder) - though widely heard the night before, were absent for obvious reasons during the fraternization. In a scene so bizarre, incongruities and curiosities naturally abounded. Bruce Bairnsfather recorded one such as the day drew to an end: ‘The last I saw of this little affair was a vision of one of my machine gunners, who was a bit of an amateur hairdresser in civil life, cutting the unnaturally long hair of a docile Boche, who was patiently kneeling on the ground whilst the automatic clippers crept up the back of his neck.

The final and overwhelming incongruity, however, was the mere fact of standing up in close proximity to each other. The war on the Western Front had already gone underground - or at least under cover - and actually seeing the enemy had become a rare event, Movement and activity were for night-time by day the battlefields were empty (though never altogether silent) with only the wire, the parapet, and perhaps "the haze of a charcoal brazier to indicate the hostile position. And now here they were, the enemy themselves, hundreds of them, even thousands, standing upright, walking about, talking, shaking hands. As Bruce Bairnsfather observed:

It all felt most curious: here were these sausage-eating wretches, who had elected to start this infernal European fracas, and in so doing had brought us all into the same muddy pickle as themselves. This was my first real sight of them at close quarters. Here they were - the actual, practical soldiers of the German army. There was not an atom of hate on either side that day and yet, on our side, not for a moment was the will to war and the will to beat them relaxed. It was just like the interval between the rounds in a friendly boxing match.

Bairnsfather did not, on the whole, like the look of the Germans. Opinions about them varied, but it is significant that virtually every account of a truce insists that the enemy opposite were Saxons or possibly Bavarians from the London Rifle Brigade we hear the typical finale of it all: ‘the end came when the word came over: “Prussians coming in here tomorrow”.' It is an interesting fact that one does not read of truces with Prussians - yet there must have been many Prussian units spaced along the British front. It is also a fact, of course, that a number of British units were quite unaware of any truce. Captain J. L. Jack of the 1st Cameronians recorded in his diary:

Notwithstanding the Day, the ordinary round of duties, sniping and shelling is carried out.

On Christmas Nacht, says Jack, there were ‘sounds of revelry’ in the German lines, with some badinage shouted across No Man’s Land, ‘but “C” Company, physically cold and mentally dour, maintains a stiff reserve except when, as with the Imperial Toast, particularly irritating remarks are made by the Huns. So passes the first Christmas of the War, far away from the original “Peace and Goodwill to all men” - or is the true message “I come not to bring peace, but a sword”?’ It is with some shock that, considerably later (January 13th), Jack records:

There are extraordinary stories of unofficial Christmas truces with the enemy . There was no truce on the front of my battalion.

The day’s surprising events, interesting though they were to those taking part, certainly did not win universal approbation. As Bruce Bairnsfather said, ‘a sort of feeling that the authorities on both sides were not very enthusiastic about this fraternizing seemed to creep across the gathering’. Frank Richards’ battalion was relieved with what he considered suspicious celerity on Boxing Day evening. The relieving battalion said they had heard that virtually the whole British front line ‘had mucked in with the enemy’. One reads of no official interference or rebuke, but the British High Command certainly issued strict orders against any repetition, and presumably so did the German. They were not the only ones to be displeased the Royal Welch Fusiliers also heard ‘that the French people had heard how we spent Christmas Day and were saying all manner of nasty things about the British Army. Going through Armentières that night some of the French women were standing in the doors spitting and shouting at us: “You no bon, you English soldiers, you boko kamerade Allemenge”. We cursed them back until we were blue in the nose, and the Old Soldier, who had a wonderful command of bad language in many tongues, excelled himself.’

So for that battalion the truce ended fairly quickly and in a decidedly uncomplimentary and unseasonable manner. Other witnesses suggest that it continued a long time - in the London Rifle Brigade area ‘for about ten days’. The Riflemen extricated ‘a very drunken German’ from their wire on New Year’s Eve the Cameronians, to whom Hogmanay was traditionally an uproarious occasion, were ‘petrified’ to see ‘Private McN.’, who had been unwisely left in charge of a company rum jar, ‘minus his equipment, lurching along in No Man’s Land to the cheers and laughter of the Germans who sportingly did not fire. The entreaties and orders of friends passed unheeded, the delinquent merely pausing occasionally to take a mouthful of rum from the jar he was carrying. Pursuing his unsteady way, McN. came opposite the trenches of the adjacent battalion, where he received a peremptory warning to come in, or he would be arrested . he took another “swig” and coolly remarked “Come oot and fetch us” - an offer which was, needless to say, declined’. Finally, writes Captain Jack, Private McN. collapsed into the British lines to sleep it off - and that was the last of the truce of 1914.

Such scenes never recurred. At Christmas 1915, Jack recorded:

I have not heard of any repetition of the ‘unofficial truces’ that took place . at Christmas 1914 . The frowns of High Command and increased bitterness must have stopped them.

Philip Gibbs, war correspondent, visited the front that Christmas Eve:

There was no spirit of Christmas in the traigic desolation of the scenery . Most of the men with whom I spoke treated the idea of Christmas with contemptuous irony …
‘No truce this year?’ I asked.
‘A truce? We’re not going to allow any monkey tricks on the parapets. To Hell with Christmas charity and all that tosh. We’ve got to get on with the war. That’s my motto.’
. Through the night our men in the trenches stood in their waders, and the dawn of Christmas Day was greeted, not by angelic songs, but by the splutter of rifle bullets all along the line.

Captain Rudolf Binding’s squadron had a Christmas party in 1915, drawing forth the comment: ‘to give Christmas parties for soldiers is to murder the whole beautiful idea. So one is satisfied if one can say: “It was quite nice” And that, for most soldiers of all armies, was the utmost that Christmas at war could henceforth mean: with luck, some better food than the usual rations, some drink, a party or a concert if you were behind the lines, perhaps a little diminution of martial activity at the Front, though this would never again entirely cease. But no more goodwill demonstrations those belonged to an old world that had vanished, not to the new world fashioned by the war.

By Christmas 1916, the German Army was ‘fought to a standstill and utterly worn out’ on the admission of its own leaders the British Army was licking the terrible wounds of the Somme. In the grip of one of Europe’s worst winters, the best that either could hope for was a bit of rest and a bit of quiet, just for one day:

My Dear Mother,
There is very little here to remind us of Christmas. Just a handful of us remembering that it is December 25th, and that back at home your thoughts are, no doubt, more than ever with us. We are not dispirited, nor do we feel downcast at the fact that we should be spending such a great day like this . It is not a truce but just some sort of strange understanding between us and the Jerries on the other side that Christmas Day should be like this . Perhaps next Christmas the war will be over and I shall be back with you all again. How we long for that time when we shall be able to look back on these days and regard them as a dream …


1642: Isaac Newton was born

We’ve all heard the legend of the apple falling on Isaac Newton’s head, prompting the scientist to come up with his law of universal gravitation. Whilst historians debate whether or not the apple actually landed on his head, what is not debated is the impact Newton has had on science as he’s often heralded as one of the most influential scientists of all time.

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Splendid isolation: great minds who triumphed in lockdown

Born on Christmas Day 1642, the brilliant Englishman came into this world like a festive gift to all mankind. Not only would he go on to characterise what gravity was, but he would also define the laws of motion and become a pioneer in many other fields, including maths, astrology and philosophy. His contribution to humanity via our understanding of the world around us cannot be understated.


Befriending the enemy for nine hours

Christmas Eve was right around the corner and as most of the men and children that fought were exhausted they decided to have an armistice, or a ceasefire, for what has been recorded as nine hours to try and celebrate Christmas. This truce was suggested by Pope Benedict XV who wanted both sides to acknowledge the importance of Christmas Eve, especially during times of war. Both sides have agreed to lay down arms during this day.

The soldiers from both parties decided to slowly meet in no man’s land (the battlefield between two trenches) and meet each other to exchange gifts and have a more joyful Christmas. Everyone was worried as they could not trust their enemy until they shook hands and smiled as both parties agreed to the ceasefire.

The Western front had suffered the most casualties, so the first thing that they did was to help one another bury their comrades in arms. At that moment all the soldiers were bonded by their comradery and by the service they shared of being soldiers, no matter for what country they were fighting for. For that moment life was normal, however, no one questioned why they were fighting since it was their duty.

It is this simplistic mentality that made life seem more beautiful back in the day even if life itself was crueler. It is imperative to remember that even 14-year-olds were enrolled in the army as every nation was desperate to protect their country and nation against the enemy.

The Christmas spirit was in the air and I think that this may have been what called upon the humanity within these men. The soldiers shared whatever food and provisions they had as gifts to keep the traditions going, many talked, told jokes, and even helped each other to shave. It was as if they had never been enemies in the first place. Just as one WWI British veteran said on that day:

“It is not us, but our countries that are enemies”

Like all soldiers in different wars that have taken place in history, they were just following orders. It really goes to show that a soldier that is serving his country does not have much of a choice, or at least didn’t back in the 1900s. Any men that were over the age of 18 were obligated to fight in the war, a cruel war that has left many scarred to this day.

It was exhilarating for those back at home to see such humanity during such a savage war, even for just a few hours, this gave them hope that the war would end soon, as well as giving them a glimpse of the less grim side of the conflict. Sadly, the war lasted another three bloody years.

The reporter that took the picture you can see depicted in the newspaper clipping above said that that he asked the soldiers from both sides what do they thought of this truce and one response from Cpl. Leon Harris, 13th (Kensington) Battalion London Regiment left the audience in awe:

“This has been the most wonderful Christmas I have ever struck.” (Kpl. Leon Harris)

The boys approached the end of the truce with a nice football game that really lifted their spirits and brought them closer as human beings. It was a wonderful match and with it, many people come back to the idea of how football brought the soldiers some peace, at least for a short span of time.

For that moment the truth was that there were no Axis but only Allies, as they all felt like Allies. I presume that many of the soldiers saw this moment as a dream and they also knew that soon they would be waking up to reality. It was very different to actually hear laughter and joy around rather than just screams of pain and gunfire non-stop.


What Happened When WWI Paused for Christmas - HISTORY


Christmas Truce by Harold B. Robson

Where did the truce take place?

The truce took place along the western front in France where the Germans were fighting both the British and the French. Since it wasn't an official cease fire, the truce was different along different points of the front. In some places, the soldiers continued to fight, but in many areas they stopped fighting and agreed to a temporary truce.

What did the soldiers do?

All along the western front, the soldiers behaved differently. It probably depended on what their local commander allowed them to do. In some areas, the soldiers just stopped fighting for the day. In other areas, they agreed to let each other recover their dead. However, at some points along the front, it almost appeared like the war was over. Soldiers from each side met and talked to each other. They gave each other gifts, shared food, sang Christmas carols, and even played games of soccer with each other.

In many areas, the truce began when German troops began to light candles and sing Christmas Carols. Soon British troops across the lines began to join in or sing their own carols. Brave soldiers began to make their way into the area between the two lines called "No Man's Land." They met up with enemy soldiers to exchange gifts and souvenirs.

Some of the generals and leaders didn't want the soldiers to engage in the unofficial truce. Orders came down from the commanders on both sides that the soldiers should not "fraternize" or communicate with the enemy. The generals were afraid that this would cause the soldiers to be less aggressive in future engagements. In future years of the war, truces at Christmas were much more guarded and had basically stopped by 1917.


A newly discovered letter throws more light on the Christmas truce in 1914

The Christmas truce may have become one of the defining episodes that shapes our perception of trench warfare in the First World War, but a recently discovered letter shows how the event impacted on the soldiers on the front line in 1914.

According to a previously unpublished letter, discovered in Staffordshire County Council Archives written by a General on the day it happened, the news of the 1914 Christmas Day football match spread through the trenches like wildfire.

In the letter to his wife, written on Christmas Day, General Walter Congreve VC explains the extraordinary circumstances around the Christmas Truce of 1914 with vivid descriptions of soldiers sharing cigars, singing songs and walking about together in No-Man’s-Land.

Congreve, who led the Rifles Brigade, was positioned at British Headquarters near Neuve Chapelle in Northern France.

His letter reveals how it was the Germans who had called for a day’s truce, which was agreed to when one of his men bravely came out of the trenches to agree to it.

The letter reads: “…after lunch took down to the N. Staffords in my old trenches at Rue du Bois Mother’s gifts of toffee, sweets, cigarettes, pencils, handkerchiefs & writing paper.

“There I found an extraordinary state of affairs – this a.m. a German shouted out that they wanted a day’s truce & would one come out if he did so very cautiously one of our men lifted himself above the parapet and saw a German doing the same.

“Both got out then more and finally all day long in that particular place they have been walking about together all day giving each other cigars and singing songs. Officers as well as men were out and the German Colonel himself was talking to one of our Captains.”

Congreve goes on to describe how one of his men “said he had had a fine day of it and had smoked a cigar with the best shot in the German army, then not more than 18.”

The letter also reveals how the truce wasn’t adhered to right across the line as Congreve describes how “2 battalions opposite each other… (were) shooting away all day and so I hear it was further north, 1st R.B. playing football with the Germans opposite them - next Regiments shooting each other.”

When was asked if he would like to venture into No Mans Land to meet the Germans himself, the general admitted to his wife that he demurred on the grounds that “I thought they might not be able to resist a General.”

Congreve, a career soldier who had been awarded a VC during the Boer War, survived the trenches but lost his left hand in June 1917 while in command of 13 Corps. He died on February 28 1927 in Malta aged 66.

Anthony Richards, Head of Documents and Sound at the Imperial War Museum said that although there were “various accounts of the Christmas Truce story” the newly discovered letter was “a particularly interesting addition”.

“Congreve’s description broadly matches those incidents known to have occurred at that time, with both sides fraternising in No Man's Land between the trenches.”

For the Staffordshire Regiment Museum, Joss Musgrove Knibb, whose book First Lines is a collection of previously unpublished letters, written by Staffordshire Regiment soldiers on the Western Front, said the letter added to the “comparatively small but incredibly important national cache of letters written during the days of the Christmas Truce”.

“Many details it contains are corroborated,” she said, “by a letter held in the Museum's archives written by Captain Reginald Armes, an Officer of the 1st North Staffords who also witnessed this extraordinary event.

“It is a treasure, made all the more remarkable that it has only come to light a century after the events it describes."

The Christmas Truce is believed to have been in place from Christmas Eve for around 48 hours, although in some sections of the line it is reported to have lasted much longer. The 1st North Staffords were in the Rue du Bois area in a section of trench known as 'Dead Man's Alley' from December 11th to December 31st.

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Football has often been involved in the negation of violence. It has been a very important peacemaking weapon that humanity has in its arsenal – right from the Favela’s in Brazil to the refugee centres on the borderline of the Gaza –Palestine strip. However, football’s relationship with violence is as old as time itself.

The Christmas Day truce of 1914 is one of the most paramount reasons why the first World War is etched in the memories of several people. The Christmas came five months into the war when the Germans and the English were at each other’s throats for good. The German High command thought that it would be a great idea to send miniature replicas of the Christmas tree to each and every frontier and hopefully into each and every ditch, hole or crevice that housed a German soldier in order to help him “feel at home” and concentrate on the war more. This single act was like a “blessing in disguise”, as it paved way for one of the most strange, yet beautiful events in the history of mankind. The German soldiers upon receiving the Christmas trees felt more festive and thereby put an end to all firing and shelling for that day and the Boxing Day that followed.The Christmas trees set off a festive mood that was soon resonating at a great frequency in the entire German camp, thereby giving rise to an unspoken truce-a “fugacious and volatile” state of peace. Both the parties were unsure of the other’s intentions at the beginning.
It was bizarre and outlandish, yet the truce had set the world political scenario of that time ablaze with its ferocious brilliance. What was even more fascinating was that during the truce, the Germans and the English engaged with each other in another serious fight- the battle of football, and since it was reported by multiple people all around the war zones, it would be safe to assume that more than one match was played.

There was a letter from the doctor posted with the rifle brigade which was published in the Times magazine dated the 1 st of January 1915. The article mentioned of “a football match… played between them and us in front of the trench.” Robert Graves, a British poet and writer, later reconstructed one of these football events, which was published later in 1962. He mentioned the Germans winning the match by 3 goals to 2. Another account was that of Kurt Zehmisch, a German lieutenant in the First World War. In 1999, his son Rudolf recovered his father’s most prized diary from the attic. On 25 th December 1914 the Christmas day, the lieutenant’s diary read somewhat along the lines, “A couple of Britons brought a ball along from their trenches, and a lively game began. How fantastically wonderful and strange! The English officers experienced it like that too – that thanks to soccer and Christmas, the feast of love, deadly enemies briefly came together as friends.” The match referred to in here was a match played between the Saxons and another English unit.

The football matches were played on no man’s land right in between the German and the English bunkers. Some soldiers took advantage of the temporary peace and set about recovering the bodies of their near and dear friends. Prince William, the president of the FA, in an interview, said, “We all grew up with the story of soldiers from both sides putting down their arms on Christmas Day.“ Historians such as Shirley Seaton and Malcolm Brown have declined that there were any proper football matches to have been played in between the opposing forces. It was more of a “kicking match” and a perfect match was not playable due to the condition of the playground and the big boots of the soldiers. Also, some believe that makeshift footballs were used which is in direct contradiction to Kurt Zehmisch’s account of the truce day.

Recently to commemorate the centenary occasion for the truce day of 1914, a friendly football match was played between the British and German armies on 18 th December 2014 with the Brits winning the match. The mascots for the armies wore uniforms which were replicas of the uniform worn by the armies in the war.
On the eve of Christmas, the Germans started lighting candles and lanterns, sending the British snipers into disarray. Just before midnight, they started singing “Stille Nacht” the German version of the Christmas carol “silent night” and it echoed all through the noiseless night sky. Corporal John Ferguson describes the scenes of the next morning as, “We were laughing and chatting to men whom only a few hours before we were trying to kill.” It was this communion and coherence between the two sides which eventually led to football. Football is a common man’s game and it was poetic that the two warring sides would like to spend the few free hours that they had decided to abstain from fighting by playing football. The football match, however, was not played with an equal amount of players on both sides – there were more than 50 players on each side as recalled in some accounts with an even larger number of people cheering them on from the sidelines with German beers and British plum puddings.

The First World War was essentially a war for the upper and elitist classes of Europe. The events were set in motion with the assassination of the Archduke Franz Ferdinand of Hungary-Austria. The common infantry soldier was a nameless tool which was used by the politicians to have their way. Football, on the other hand, was a common man’s weapon it exceeded the convoluted and entangled boundaries of culture and language. Fraternising with the odd German soldier for the English and vice versa was a moment of revelation for the common soldier.

At 8:30 the next morning on Boxing Day, the English Commander fired three shots into the air, and then hoisted a flag with the words “Merry Christmas” on it. The German captain bowed from the opposite side and fired twice in return thereby signalling for things to resume to their normal course. The First World War may be forgotten, but the truce will be remembered for the mere fact that it was mankind’s last desperate and audacious attempt in order to try and save themselves from an event which ended by having 38 million casualties to its name.


In World War One, Christmas Truces Happened More Often Than Previously Thought

In 1914, soldiers on both sides of the line stopped fighting, left the trenches and played football together on Christmas Day. It is one of the most famous events in military history.

There is new evidence now that it wasn’t a one-time event like historians had always believed.

Thomas Weber, a historian at the University of Aberdeen, found evidence that these types of events occurred throughout the war. A large number of them happened during 1916, in spite of the heavy fighting during the Battle of the Somme.

Weber has been researching a large number of personal collections while preparing for a new book on World War I. They show these events happened in spite of officers making official statements that friendly exchanges with the enemy did not happen.

According to Weber, he uncovered a surprising number of references to Christmas Truces after 1914.

This is not the commonly-held view of the war. He turned to the private accounts of soldiers who fought in the trenches. “As a result, it has become clear that we need to reconsider the view that the combatants during the Great War were driven by a brutalizing and ever faster-spinning cycle of violence and of a radicalization of minds, which made this type of truce impossible after 1914,” Weber said.

Weber feels that it is important to find out what drove soldiers to interact with their enemies at Christmas and other times of the year.

An example of what he has uncovered is a truce between German and Canadian soldiers at Vimy Ridge in 1916.

According to the Canadian Regiment’s official record of events, Princess Patricia’s Canadian Light Infantry noted that the Germans tried to interact, but no Canadians responded.

But a letter from Ronald MacKinnon tells a different tale.

It said: “Here we are again as the song says. I had quite a good Xmas considering I was in the front line. Xmas eve was pretty stiff, sentry-go up to the hips in mud of course. …”

Weber also found a letter from Arthur Burke, a private in the 20 th Battalion Manchester Regiment. He wrote home on Christmas Day 1916 that, leading up to Christmas, soldiers from his unit were on speaking terms with soldiers from the German army, The Huffington Post reported.

Weber said that the prevailing view of World War I is that the first Christmas truce was not repeated because of the “circle of violence and its ensuing bitterness.”

“In fact, what we see is that, despite the difficulties they endured, soldiers never tried to stop fraternizing with their opponents, not just during Christmas but throughout the year.”


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